Met behulp van pictogrammen kunnen paarden ‘vertellen’ dat ze het koud hebben en een deken nodig hebben.

Dat stellen Noorse onderzoekers in het blad Applied Animal Behaviour Science. De onderzoekers verzamelden 23 paarden van verschillende rassen en leeftijden. De wetenschappers leerden de paarden drie pictogrammen te associëren met drie gebeurtenissen. Wanneer de paarden met hun neus een bordje met daarop een liggend streepje, aantikten, kregen ze een deken op de rug. Wanneer de paarden een bordje waarop niets stond, aantikten, werd hun situatie niet veranderd: droegen ze een deken, dan behielden ze die deken, droegen ze geen deken, dan bleef ook dat zo. En wanneer de paarden een bordje aantikten met daarop een verticaal streepje, werd de deken van hun rug gehaald.

Resultaten
De snelheid waarmee de paarden leerden om de pictogrammen met een bepaalde handeling te associëren, verschilde. Maar uiteindelijk leerden alle paarden de betekenis van de pictogrammen en gebruikten alle paarden de pictogrammen om aan mensen te laten weten wat ze wilden.

Geen toeval
De onderzoekers weten vrijwel zeker dat de paarden bewust een bepaald pictogram aantikten en dus niet geheel willekeurig een bordje aanraakten. Welk bordje de paarden aantikten, bleek namelijk afhankelijk te zijn van het weer. Bij nat, winderig en koud weer, tikten de paarden het pictogram aan dat ze een deken opleverde. Bij goed weer deden ze dat niet.

“Het wijst erop dat paarden de consequenties van hun keuze begrepen en dat ze geleerd hadden om hun voorkeuren middels symbolen te communiceren,” zo schrijven de onderzoekers. De wetenschappers stellen dat de methode in de toekomst gebruikt kan worden om de voorkeuren van paarden beter in kaart te brengen.