cosmic

Wie ons heelal van een afstand spot, ziet één groot spinnenweb. Wetenschappers hebben de draden van dit spinnenweb, dat wordt gevormd door een mysterieus plasma, voor het eerst in 3D geobserveerd.

Ons universum bestaat voor 96 procent uit donkere energie en donkere materie. Dit kunnen wij niet zien. Het bestaan van donkere energie en donkere materie leiden wij af uit het effect op normale materie, dat verantwoordelijk is voor de overige vier procent van alle massa en energie in het heelal. Van de normale materie bestaat een kwart uit sterren en sterrenstelsels. Wanneer u ‘s nachts naar boven kijkt en al die sterren, planeten en sterrenstelsels ziet, dan kijkt u dus in feite naar één procent van alle massa en energie in het heelal. De andere driekwart van de normale materie (oftewel 3% van het totaal) wordt vertegenwoordigd door een mysterieus plasma dat sterrenstelsels met elkaar verbindt. Dit diffuse gas is nauwelijks zichtbaar, maar dat betekent niet dat het plasma daardoor onbelangrijk is. Op de draden van het kosmische spinnenweb ontstaan immers nieuwe sterrenstelsels.

Cosmic Web Imager
Astronomen hebben de Cosmic Web Imager gebruikt om een 3D-beeld te krijgen van dit diffuse gas, dat officieel het intergalactische medium heet. De Cosmic Web Imager kan foto’s op verschillende golflengten maken, waardoor astronomen niet alleen meer objecten kunnen zien dan met het naakte oog, maar tevens meer leren over de samenstelling, massa en snelheid van objecten. De astronomen, onder leiding van Christopher Martin van Caltech, gebruikten het nieuwe instrument in combinatie met de Hale-telescoop van het Palomar observatorium om de bijzondere foto bovenaan dit artikel te krijgen. De onderzoekers melden hun resultaten in twee papers, die verschijnen in het Astrophysical Journal.

LyAlpha_annot_770

Piepjong sterrenstelsel
Op de foto hierboven is een jong sterrenstelsel zichtbaar, dat bezig is om gas te verzamelen. Dit gas stroomt via draden van het kosmische spinnenweb naar het protostelsel toe. Dit protostelsel is zeker geen kleintje. Op de foto is het sterrenstelsel in vorming al drie keer breder dan ons eigen Melkwegstelsel met een diameter 300.000 lichtjaar. “We weten dat vormende sterrenstelsels materie naar zich toe trekken, maar er is nog geen informatie hoe dit in drie dimensies gebeurt”, vertelt professor Christopher Martin, die de Cosmic Web Imager ontwikkelde.

Terug in de tijd
Op dit moment heeft de Cosmic Web Imager het vormende sterrenstelsel gefotografeerd en een quasar met de naam QSO 1549+19 (bovenaan dit artikel). We kijken op beide foto’s terug in de tijd, toen het heelal slechts twee miljard jaar oud was. De komende jaren gaat de Cosmic Web Imager vaker ingezet worden om meer objecten in ons universum te fotograferen.