Een buitenbeentje in het koninkrijk der slakken heeft de liefde gevonden, maar tot een vrijpartij is het – tot teleurstelling van de wetenschap – nog niet gekomen.

De superzeldzame slak in kwestie – Jeremy genaamd – werd enige tijd geleden door een gepensioneerde wetenschapper ontdekt. Op het eerste gezicht lijkt het misschien een doodgewone slak, maar dat is absoluut niet het geval. Want bij eigenlijk alle soortgenoten van Jeremy draait de schelp met de klok mee. Maar niet bij Jeremy: zijn schelpje draait precies de andere kant op. “Dit is echt een opwindende ontdekking,” stelt onderzoeker Angus Davison. “Ik bestudeer al meer dan twintig jaar slakken en heb nog nooit zo’n slak gezien.”

Zielig
Jeremy is dus heel bijzonder. En een beetje zielig. Want niet alleen zijn schelp is gespiegeld. Zijn geslachtsdelen zijn dat ook. En daardoor wordt het heel moeilijk om te paren met een niet zo bijzondere soortgenoot. “Slakken zijn hermafrodieten, wat betekent dat zij zich – als ze willen – zelfstandig, dus zonder hulp van een partner kunnen voortplanten,” legt Davison uit. “Maar dat doen ze niet heel graag.”

Op zoek naar liefde
En dus besloot Davison Jeremy een handje te helpen. Hij riep mensen op om zoek te gaan naar een slak die net zo bijzonder was als Jeremy, zodat de slak ook eens wat plezier kon hebben. Dat was zeker geen ludieke oproep. “We willen graag de genetica van de slak bestuderen, om te achterhalen of dit (zijn gespiegelde voorkomen, red.) het resultaat is van een fout in zijn ontwikkeling of echt een geërfde genetische eigenschap is.” Eerder dit jaar ontdekten Davison en collega’s een gen dat bepaalt of de schelp van een slak met de klok mee of tegen de klok in draait. Hetzelfde gen beïnvloedt mogelijk de lichaamsasymmetrie van andere dieren – waaronder mensen. Onderzoek naar slakken kan dan ook meer inzicht geven in hoe organen in het lichaam geplaatst worden en waarom dat soms fout gaat.

Op de foto

Op de foto bovenaan dit artikel zie je Jeremy (links) en Lefty.

Lefty
Het oproepje van Davison had succes. Er werd een tweede ‘gespiegelde’ slak gevonden: Lefty genaamd. Beide slakken zijn inmiddels aan elkaar voorgesteld. “Ze zijn aan het flirten, maar ze hebben nog niet gepaard,” zo vertelt Davison aan Scientias.nl. Voor wie zich afvraagt hoe een slak precies flirt: “Ze bijten elkaar zachtjes en kruipen over elkaar heen.”

Maar veel verder dan flirten zijn de slakken dus nog niet gekomen. Davison hoopt dat dat binnenkort gaat gebeuren. Zo’n slakken-vrijpartij duurt enkele uren, dus wellicht kunnen de onderzoekers er zelfs getuige van zijn. Na zo’n vrijpartij moeten de onderzoekers opnieuw geduld hebben: de eitjes laten enkele weken op zich wachten.