muis

Als iemand dementerend is, zijn herinneringen dan voor altijd uitgewist? Steeds meer onderzoekers zijn van mening dat dit niet zo is. Sterker nog: herinneringen kunnen hersteld worden door gebruik te maken van een ‘trigger’, bijvoorbeeld een beeld of een geur. Wetenschappers hebben nu muizen ingezet om dit te demonstreren.

In een paper in het wetenschappelijke journaal Science demonstreren onderzoekers van MIT dat geheugenverlies bij muizen te herstellen is. De wetenschappers beschrijven hoe zij een herinnering hebben aangemaakt, gewist en vervolgens weer hebben hersteld.

Het experiment
De onderzoekers plaatsten een speciaal proteïne in de neuronen in het muizenbrein, die verantwoordelijk zijn voor het maken van herinneringen. Hierdoor werden de cellen gevoelig voor blauw licht. Wanneer er blauw licht scheen, werden de hersencellen actief en konden ze nieuwe herinneringen aanmaken.

IJzer
Het ijzerniveau in het brein van mensen met Alzheimer is hoger dan gemiddeld. Te veel ijzer kan de hersenen schaden en door dit ijzerniveau tijdig te achterhalen, is Alzheimer wellicht tegen te houden.

Vervolgens maakten de wetenschappers een herinnering aan. Op een bepaalde plek kregen de muizen een elektrische schok. Iedere keer wanneer muizen terugkeerden naar dezelfde locatie, werden de dieren bang, omdat ze wisten dat ze een schok kregen. Vervolgens injecteerden de onderzoekers anisomycine in de muizen. Anisomycine blokkeert de vorming van herinneringen. De muizen kregen dus een kunstmatige vorm van geheugenverlies, waardoor de muizen de stroomschokken vergaten en niet meer angstig waren op de plek des onheils.

Maar wanneer de onderzoekers vervolgens blauw licht op de neuronen schenen, werd het geheugencentrum van de muizen weer actief en kwam de angst voor de elektrische schokken weer terug. Kortom, de herinnering is al die tijd bewaard gebleven.

Hoop
Dit onderzoek biedt hoopt. Wellicht slagen wetenschappers er ooit in om op deze manier het geheugen van dementerenden te herstellen. Toch is er nog een lange weg te gaan, vooral ook omdat wetenschappers dit experiment niet mogen uitvoeren bij mensen. Dit zou ethisch onverantwoord zijn.