Wetenschappers zijn er voor het eerst in geslaagd om een levensvatbare zaadcel buiten de testikels te laten groeien. Een doorbraak die hoop biedt voor onvruchtbare mannen.

De wetenschappers verzamelden enkele pasgeboren muizen die nog geen sperma produceerden en verwijderden enkele kiemcellen uit de testikels van de dieren. Deze werden in contact gebracht met stofjes die de kiemcellen voedden. Bijvoorbeeld bepaalde hormonen. Na een maand was de helft van de kiemcellen uitgegroeid tot volwassen zaadcellen.

Beschuit met muisjes
Maar dit was natuurlijk nog maar het begin: want waren de cellen ook vruchtbaar? De onderzoekers brachten het sperma in contact met de eitjes van vrouwelijke muizen. Dat leverde gezonde embryo’s op. En deze embryo’s groeiden uit tot gezonde muizen die zelf ook weer voor nageslacht konden zorgen.

WIST U DAT…

Invriezen
Uit het onderzoek blijkt ook dat het weefsel dat de wetenschappers gebruikten om sperma te ‘maken’, ingevroren kan worden en later ontdooid kan worden en alsnog tot spermacellen uit kan groeien. Dat betekent dat jongetjes die nog geen sperma produceren en door een behandeling van bijvoorbeeld kanker dat ook nooit zullen kunnen, hun weefsel voor de behandeling in kunnen laten vriezen, zodat er later toch spermacellen van gemaakt kunnen worden.

Onvruchtbaar
En ook voor mannen die onvruchtbaar zijn, is er hoop. Als wetenschappers weefsel van onvruchtbare mannen om kunnen zetten in spermacellen, kunnen ze wellicht ook achterhalen hoe het komt dat een man onvruchtbaar is.

Mix
Wetenschappers proberen al jaren om buiten het lichaam spermacellen te maken. Zo werd er al volop geëxperimenteerd met stamcellen. Maar dat leverde enkel teleurstellingen op: stamcellen kunnen uitgroeien tot spermacellen, maar het nageslacht sterft vroegtijdig. Dat het deze onderzoekers wel gelukt is, is vooral te danken aan hun eindeloze geduld. Ze experimenteerden lang met de perfecte mix van stofjes waarin cellen uit kunnen groeien tot sperma.

Het volledige onderzoek is terug te vinden in het blad Nature.

Bovenstaande foto is gemaakt door Bobjgalindo (via Wikipedia.org).