Onderzoeker Gordana Vunjak-Novakovic en haar team zijn erin geslaagd om uit volwassen stamcellen een kaakbeen te laten groeien. En dat is een doorbraak. Het kaakbeen behoort namelijk tot één van de meest ingewikkelde botten van het menselijk lichaam.

Het kaakbeen is zo’n bot dat niet gemakkelijk vervangen kan worden als het kapot gaat of een afwijking heeft. Voorheen werd een kapotte kaak nog wel eens vervangen door een bot uit het been of de heup van een patiënt, maar ook dat was behelpen.

Kweken
Vunjak-Novakovic liet zich inspireren door het lichaam zelf; ons lijf is in staat om zelf nieuwe botten te laten groeien. Door dit proces na te apen en nauwgezet te besturen, werd het mogelijk om een ingewikkeld bot als het kaakbeen te kweken.

Klaar!
Het onderzoek startte met het bestuderen van het kaakbeen. Nadat de vorm ervan nauwkeurig was bepaald, kon er begonnen worden. Er werd een ‘steiger’ in de vorm van de kaak neergezet en daarop zetten de onderzoekers stamcellen. Het geheel werd in de bioreactor geplaatst. Deze stimuleerde de stamcellen om een bot te vormen. Na vier weken was het kaakbeen vier centimeter hoog en dus volgroeid.

Alles
Volgens de onderzoekers opent het creëren van een kaakbeen meerdere deuren. Zo zouden ook andere ingewikkelde botten in het hoofd en de nek in het laboratorium gemaakt kunnen worden. “Als je dit kan maken dan kun je alles maken,” concludeert één van de onderzoekers.

Vunjak-Novakovic richt zich de komende tijd op het verbinden van het kunstmatig gekweekte bot en de bloedsomloop van de patiënt. Die connectie is noodzakelijk, omdat het kaakbeen met de patiënt moet meegroeien en -veranderen.