Wetenschappers van de Stanford University zijn erin geslaagd om huidcellen van de staart van een muis in zenuwcellen te veranderen. De zenuwcellen kunnen verbindingen vormen die nodig zijn om het brein te laten functioneren. Het wetenschappelijke trucje zou ook bij mensen moeten werken.

Het onderzoek toont net als voorgaande onderzoeken aan dat de basisfunctie van een cel – door het invoegen van de juiste genen in het DNA – veranderd kan worden. In voorgaande onderzoeken deed men dat in stapjes door eerst van een bepaalde cel een primitieve cel (een embryonale stamcel) te maken en die cel vervolgens te transformeren tot een andere lichaamscel. De onderzoekers van de Stanford University hebben het stapje echter overgeslagen en de cel direct getransformeerd.

Het onderzoek biedt mogelijkheden voor mensen met alzheimer en parkinson, omdat huidcellen – doordat een stapje kan worden overgeslagen – heel effectief kunnen worden omgezet. De studie kan dan ook wel eens een mijlpaal zijn. “Er is een lange geschiedenis van mislukkingen op dit gebied,” meent Jeanne Loring, directeur van het Centre for Regenerative Medicine aan het Scripps Institute. “Onderzoekers probeerden dertig jaar lang een gewone cel in een zenuwcel om te zetten. Ze publiceerden onderzoeken, maar niemand had ooit echt een zenuwcel gemaakt.”

Douglas Melton ontdekte twee jaar geleden dat een cel uit de alvleesklier zonder het tussenstapje in een andere cel kan worden veranderd. Hij prijst nu het werk van de onderzoekers van de universiteit van Stanford; hun werk is gebaseerd op huidcellen en die zijn een stuk gemakkelijker te verkrijgen dan alvleeskliercellen.