Hoe breed is de zon? Wetenschappers hebben dat nu met een beetje hulp van de planeet Mercurius achterhaald.

Uit de nieuwste metingen blijkt dat de zon een straal van 696.324 kilometer heeft. De onderzoekers houden daarbij een foutmarge van zo’n 65 kilometer aan: een schijntje op die honderdduizenden kilometers die de zon breed is.

Hoe?
Maar hoe komen de onderzoekers aan die getallen? Ze maakten daarvoor gebruik van het Solar and Heliospheric Observatory (SOHO) en riepen ook de hulp van Mercurius in, zo is in het blad Astrophysical Journal te lezen. Mercurius hoefde daarbij niets anders te doen dan wat deze normaal doet. Namelijk: om de zon draaien. De onderzoekers zagen hoe de planeet in 2003 en 2006 voor de zon heen bewoog (de reis van Mercurius is op de foto hierboven te zien). Door te meten hoelang de planeet er over deed om die reis te maken, konden de onderzoekers de straal van de zon vaststellen.

WIST U DAT…

…we de zon niet alleen kunnen zien, maar sinds kort ook kunnen horen?

Beter beeld
“Overgangen van Mercurius (waarbij deze dus voor de zon heen beweegt, red.) vinden twaalf tot dertien keer per eeuw plaats,” vertelt onderzoeker Jeff Kuhn in een persbericht. “Dus observaties zoals deze stellen ons in staat om ons begrip van de binnenste structuur van de zon te verbeteren.” En zo krijgen we ook weer een beter beeld van alles wat de zon uitstraalt en hoe dat ons klimaat beïnvloedt.

De meting van de onderzoekers is vrij nauwkeurig. Maar naar hun eigen zin nog niet nauwkeurig genoeg. En dus gaan ze in juni ook Venus wanneer deze voor de zon heen beweegt observeren. Hierdoor kunnen ze naar verwachting nog nauwkeuriger schatten hoe groot de straal van de zon is.