Wetenschappers zijn er voor het eerst in geslaagd om de verticale beweging van een bergketen vast te leggen en exact te meten. De onderzoekers bestudeerden de GPS-gegevens van de snel groeiende Nieuw-Zeelandse Alpen en concluderen dat de top ervan de meeste haast heeft. Gemiddeld wordt deze elk jaar maar liefst 5 millimeter hoger.

“Ik denk niet dat iemand ooit de verticale beweging van een berg gemeten heeft,” vertelt onderzoeker Peter Molnar. “Behalve in Canada dan, waar de stijging veroorzaakt wordt doordat ijs verdwijnt.”

Molnar en zijn collega’s ontdekten dat de groei nabij de top het grootst was. Het is nog onduidelijk waardoor de groei veroorzaakt wordt. Wellicht door de beweging van de tektonische platen of anders door de erosie van de valleien. In de toekomst moeten metingen van de zwaartekracht duidelijkheid verschaffen.

Het meten van de groei ging niet vanzelf. De onderzoekers plaatsten op diverse plekken meetapparatuur. Een lastige klus, zeker omdat de bergen een onherbergzaam gebied vormen waar wind, sneeuw en dieren de dienst uitmaken. De Nieuw-Zeelandse Alpen lopen van het noorden naar het zuiden en zijn zo’n 450 kilometer lang. De hoogste top is de Mount Cook met 3.754 meter.