Een team van onderzoekers heeft een manier gevonden waarbij sterke energiegolven door koolstof nanobuizen (minuscule draden) kunnen worden gestoten. Volgens de wetenschappers kan de ontdekking wel eens een heel andere manier van productie en levering van elektriciteit voortbrengen.

Het fenomeen heeft de naam thermopower waves gekregen. Het werkt als volgt: een thermische golf – een puls van warmte – is een staat om door een microscopische draad te reizen en tijdens die tocht ook nog eens elektronen mee te voeren. Hierdoor ontstaat elektriciteit.

Het belangrijkste ingrediënt zijn de koolstof nanobuizen. Dit zijn holle buizen met een diameter van een paar miljardste van een meter. In het experiment werden de nanobuizen met een laagje brandstof bestreken zodat ze bij ontbinding warmte zouden afgeven. Vervolgens werd deze brandstof aan het einde van de nanobuis ontstoken met behulp van een laserstraal of een vonk met een hoog voltage. Het gevolg: de warmte van de brandstof komt in de nanobuis terecht waar deze duizend keer sneller reist dan de brandstof zelf. De warmte heeft ook invloed op de brandstof en zo ontstaat een thermische golf die langs de buis reist. De warmte die door de verbranding vrijkomt, drukt ook elektronen door de buis heen.

Koolstof nanobuis

De nanobuis levert met het oog op zijn gewicht relatief gezien honderd keer meer elektriciteit dan een lithium-ion batterij. De ontdekking is dan ook veelbelovend. De onderzoeksresultaten zijn echter nog jong en er is nog veel meer onderzoek nodig om eventuele praktische applicaties van de thermische golf te ontwikkelen. Zo gaat er op dit moment bij het creëren van een thermische golf veel energie verloren aan warmte en licht. De onderzoekers zullen op zoek moeten naar een manier om die energie te behouden en de hoeveelheid elektriciteit verder te vergroten.

In theorie kan een nanobuis de elektriciteit oneindig lang leveren. Door de nanobuizen in grotere hoeveelheden toe te passen, zouden ze in staat moeten zijn om ook grotere apparaten van voldoende stroom te voorzien.