twee sterren

De planeet bevindt zich in de leefbare zone en ziet dagelijks niet één maar twee zonnen op- en ondergaan.

Van de meer dan duizend planeten die tot op heden met behulp van ruimtetelescoop Kepler zijn ontdekt, draaien er slechts negen rond twee sterren. En nu kunnen onderzoekers er een tiende planeet aan toevoegen: Kepler 453b. Deze planeet is zojuist ontdekt en draait om een grote en kleine ster.

Wondertje
Dat onderzoekers Kepler 453b ontdekt hebben, mag een wonder genoemd worden. Kepler spoort planeten op door langdurig naar een ster te turen. Wanneer de helderheid van de ster met enige regelmaat afneemt, wijst dat erop dat er een planeet voor de ster langsbeweegt. Kepler 453b is echter bijzonder: de planeet heeft te maken met de zwaartekracht van twee sterren en de baan van de planeet is dan ook grilliger. Hierdoor kunnen we slechts in negen procent van de overgangen de planeet ook daadwerkelijk duidelijk voor de ster langs zien bewegen. Als de onderzoekers de planeet nu niet hadden gedetecteerd, zouden ze deze pas weer in 2066 voor de ster langs kunnen zien bewegen. “Als we deze planeet eerder of later dan we nu hebben gedaan, hebben bestudeerd, dan hadden we niets gezien of aangenomen dat er geen planeet was,” stelt onderzoeker Stephen Kane. “Het suggereert dat er veel meer van dit soort planeten zijn dan we denken en dat we simpelweg op het verkeerde moment naar deze planeten zoeken.”

Leefbare zone
De leefbare zone is een denkbeeldige zone rond een ster. In deze zone ontvangen planeten precies genoeg warmte van hun ster om te voorkomen dat eventueel water op het oppervlak van de planeet bevriest of verdampt. In andere woorden: in deze zone is het mogelijk dat een planeet vloeibaar water op zijn oppervlak heeft.

Leven?
Kepler 453b heeft een straal die waarschijnlijk zo’n 6,2 keer groter is dan die van de aarde. Het suggereert dat we hier te maken hebben met een gasreus. Dat zou betekenen dat er op de planeet – die zich in de leefbare zone (zie kader) bevindt – geen leven mogelijk is. “Maar de planeet kan manen hebben die rotsachtig zijn,” stelt Kane. “Wat betekent dat er leven op deze manen in het systeem mogelijk zou kunnen zijn.”

De twee sterren waar Kepler 453b omheen draait, maken elke 27 dagen een rondje om elkaar heen. De grootste ster is qua grootte vergelijkbaar met ongeveer 94 procent van onze eigen zon. De andere ster is qua grootte vergelijkbaar met ongeveer 20 procent van onze eigen zon. Deze laatstgenoemde ster is veel koeler dan onze zon en levert minder dan één procent van de energie die de laatste ster vrijgeeft. Kepler-453b doet er 240 dagen over om een rondje rond de twee sterren te voltooien.