Onderzoekers zijn al jaren op zoek naar een duurzame bron van energie. Maar waarom zouden we blijven zoeken als anderen het al hebben en er de mogelijkheid is om het van hen af te nemen? Dat dachten wetenschappers ook. Dus stalen ze elektriciteit van algen.

Het is voor het eerst dat wetenschappers erin geslaagd zijn om elektriciteit uit algen te halen. Hoewel het onderzoek nog pril is, zijn de verwachtingen hooggespannen. Want dit kan wel eens een milieuvriendelijke manier zijn om energie te genereren.

Stelen
“We hebben laten zien dat we elektriciteit van algen kunnen stelen,” vertelt onderzoeker Fritz Prinz. Hoewel hij daar met recht trots op is, moet er worden opgemerkt dat vele organismen hem al voorgingen. Zij stelen al energie van algen en planten sinds deze bestaan. In de meeste gevallen gaat het dan om chemische energie die als suiker, zetmeel of andere moleculen wordt opgeslagen.

Energie
De wetenschappers gebruikten de algensoort chlamydomonas reinhardtii. Om energie aan de algen te kunnen onttrekken, moesten ze er eerst voor zorgen dat de planten deze produceerde. En alg zorgt alleen maar voor een hoeveelheid elektriciteit als deze aan licht wordt blootgesteld en bepaalde cellen geactiveerd worden. Maar toen eenmaal aan deze eisen was voldaan, kon de elektriciteit van de diertjes worden weggenomen.

Lampje van één biljoen alg
De kans dat onze computers, tv’s en keukenapparatuur straks op algen draaien, is vooralsnog klein. De hoeveelheid energie die aan één alg wordt onttrokken is enorm klein. Om één ampère op te wekken, zouden al een biljoen cellen in de algen geactiveerd moeten worden. Daar komt bij dat een alg nadat zijn elektriciteit is gestolen hooguit nog tien minuten te leven heeft. Bovendien is er op dit moment meer energie nodig om algen van hun elektriciteit te ontdoen, dan het oplevert.

Maar wetenschappers laten zich door die tegenvallers niet uit het veld slaan: alg is klein, goedkoop en ruim voorhanden. Dus er kan in ieder geval de komende jaren geëxperimenteerd worden. Wellicht kunnen de algen worden betrokken bij het proces in zonnepanelen waarbij zonlicht of -warmte in energie wordt omgezet.