Onderzoekers proberen de zeeschildpaddensoort van een gewisse dood te redden door 70.000 eieren te verplaatsen. Ze willen zo voorkomen dat de jongen die in zo’n 800 nesten aan de kust van Florida en Alabama zitten de met olie vervuilde Golf van Mexico induiken.

De ambitieuze operatie wordt gecoördineerd door de US Fish and Wildlife Service. Het is een bijzonder plan; eieren zijn nog nooit op zo’n grote schaal verplaatst. Maar tegelijkertijd hebben de wetenschappers geen keuze. De volwassen zeeschildpadden hebben het bijzonder moeilijk: ze zijn zelf met olie besmeurd geraakt of eten voedsel dat door olie en chemicaliën is aangetast. Het redden van hun nageslacht lijkt dan ook geen overbodige luxe.

Redden
“Dit is een uitzonderlijke inspanning onder uitzonderlijke omstandigheden,” vertelt Chuck Underwood van US Fish and Wildlife Service. “Maar als we ook maar enkele nakomelingen kunnen redden dan is het de moeite waard.” Als de jonge schildpadden uit hun eitjes komen, zullen ze zich direct naar het water begeven en daar hetzelfde lot ondergaan als hun ouders. “Er is een kans dat we een hele generatie kwijtraken.”

Voorzichtig
Duizenden mensen werken aan het project mee. De nesten moeten binnen tien dagen worden ontruimd. Het uitgraven van de nesten is echter een lastige klus en moet voorzichtig gebeuren. Het ei mag natuurlijk niet barsten, maar het is ook niet de bedoeling dat het gaat rollen en de embryo beschadigd raakt.

Atlantische oceaan
Zodra de eieren uit de nesten zijn gehaald, worden ze in een speciale container geplaatst. In deze container worden de omstandigheden van het nest nagebootst: het is er vochtig en zanderig. De container wordt vervolgens naar een pakhuis gebracht dat deel uitmaakt van Kennedy Space Center. Daar worden de eieren tot ze uitkomen, bewaard. Zodra de jongen uit hun ei kruipen, worden ze één voor één aan de oostelijke kust van Florida vrijgelaten. Daar is geen olie te bekennen en kunnen de jongen in alle vrijheid de Atlantische Oceaan betreden.

Het is een gewaagde operatie. Temeer omdat niemand dit nog ooit op deze schaal gedaan heeft. Er bestaat een kans dat veel zeeschildpadden door de stress van de verhuizing alsnog doodgaan.