Onderzoekers kunnen aan de hand van hersengolven achterhalen wat mensen horen. Afluisteren door gedachten te lezen, dus!

De onderzoekers verzamelden vijftien mensen. Bij alle proefpersonen waren elektroden op de temporale kwab geplaatst. In dit deel van de hersenen worden geluiden verwerkt.

Experiment
De proefpersonen luisterden gedurende vijf tot tien minuten naar een conversatie, zo meldt het blad PLoS ONE. De elektroden legden ondertussen de activiteit in de temporale kwab vast. Op basis van dat onderzoek koppelden de onderzoekers met behulp van computermodellen bepaalde patronen van hersenactiviteit aan woorden. Daarna kregen de proefpersonen één woord te horen en probeerden de onderzoekers met behulp van het model op basis van de hersenactiviteit te voorspellen welk woord de patiënt nu hoorde.

Elektroden op een brein. Foto: Adeen Flinker / UC Berkeley.

Reactie
“We kijken in welke delen er in reactie op bepaalde akoestische frequenties toenemende activiteit is en vertalen die activiteit naar een geluid,” legt onderzoeker Brian Pasley uit. Hij vergelijkt het met een ervaren pianist. Wanneer deze een andere pianist ziet spelen, maar niet kan horen, kan hij door alleen maar naar de toetsen te kijken zich toch inbeelden welke geluiden deze maken en het gespeelde liedje in het hoofd dus wel horen. Zo werkte de dove Beethoven bijvoorbeeld ook.

Woord
Pasley kijkt niet naar toetsen, maar naar de hersengolven en vertaalt de activiteit daarvan naar geluid. Zo is hij in staat om te horen wat de proefpersonen horen. De resultaten zijn veelbelovend. De modellen konden de hersengolven omzetten naar geluiden die de wetenschappers met een beetje fantasie weer konden vertalen naar een woord.

De methode kan met name veel betekenen voor mensen die niet kunnen spreken. Wetenschappers hebben namelijk goede hoop dat ze in de toekomst niet alleen kunnen zien wat een ander hoort, maar ook wat een ander wil zeggen. Daarnaast helpt het onderzoek de wetenschappers ook om een beter beeld te krijgen van de manier waarop een gezond brein spraak verwerkt.