malaria

Ieder minuut sterft er een kind aan malaria. Momenteel kunnen wetenschappers de gevolgen van deze ziekte niet goed behandelen, waardoor veel kinderen sterven, maar dit gaat binnenkort veranderen.

Wetenschapster Dr. Terrie Taylor en haar collega’s van de staatsuniversiteit van Michigan zijn erachter gekomen waaraan kinderen, die lijden aan cerebrale malaria, sterven. Cerebrale malaria is een zeer gevaarlijke complicatie, waarbij geparasiteerde rode bloedcellen verstoppingen in de bloedvaten van de hersenen veroorzaken.

“We ontdekten dat de hersenen van sommige kinderen met cerebrale malaria zijn opgezwollen en dat zijn de kinderen die uiteindelijk stierven”, vertelt Taylor. Wanneer het brein opzwelt, wordt de hersenstam samengedrukt. Deze druk zorgt ervoor dat kinderen niet meer kunnen ademen en uiteindelijk sterven. Het paper is te lezen in het toonaangevende wetenschappelijke journaal The New England Journal of Medicine. Dit is het medische journaal met de hoogste impactfactor.

Medicijn tegen malaria
Wetenschappers hebben in 2014 een stofje ontdekt dat binnen 48 uur afrekent met de malariaparasiet. Het stofje zorgt ervoor dat het immuunsysteem alle door de parasiet geïnfecteerde rode bloedcellen vernietigt, maar gezonde rode bloedcellen met rust laat.

Beademingsapparaten
“Nu we weten dat kinderen sterven aan het opzwellen van de hersenen, kunnen we op zoek gaan naar nieuwe behandelmethoden”, vervolgt Taylor. “De belangrijkste vraag op dit moment is: waarom gaat het brein opzwellen? Nu we weten dat kinderen in feite stikken, kunnen we beademingsapparaten inzetten totdat de zwelling afneemt. Helaas zijn er te weinig beademingsapparaten in Afrika om ingezet te worden.”

MRI-scanner
Taylor werkt ieder jaar zes maanden in een kinderziekenhuis in Malawi, waar zij kinderen met malaria onderzoekt en behandelt. In 2008 gaf GE Healthcare een MRI-scanner aan het desbetreffende ziekenhuis, waardoor Taylor honderden kinderen kon onderzoeken. Kinderen die niet stierven aan malaria hadden geen opgezwollen hersenen of de zwelling was van korte duur. Taylor: “Het is vreselijk om kinderen te zien sterven, maar we hebben de kracht om door te gaan omdat we de strijd tegen de Voldemort van parasieten aan het winnen zijn.”