tanken-maan

Hoe reizen astronauten in de toekomst naar Mars? Wetenschappers van het Massachusetts Institute of Technology beweren dat het slim is om eerst te tanken in een baan om de aarde, in plaats van direct van de aarde naar de rode planeet te reizen.

Stel, een ruimtevaartuig reist direct van de aarde naar Mars, dan moet alle brandstof voor de hele reis direct worden meegenomen. Het nadeel is dat er een zware raket gebruikt moet worden om de astronauten te lanceren, omdat een missie naar Mars qua aantal kilo’s voor zo’n 98 procent uit brandstof bestaat. Maar wanneer er in een baan om de aarde getankt kan worden, dan hoeft al deze brandstof niet meegenomen te worden vanaf het aardoppervlak, wat een energiebesparing van 68 procent oplevert. Dit bespaart veel geld.

Nu lijkt het in eerste instantie niet slim om te tanken in een baan om de aarde. Deze brandstof moet dan namelijk alsnog gelanceerd worden vanaf het aardoppervlak, dus uiteindelijk bespaar je er toch niets mee? Klopt, maar de brandstof komt niet van de aarde, maar van de maan! Uit eerdere onderzoeken is gebleken dat regolith (materiaal op het maanoppervlak) en waterijs in kraters omgezet kan worden naar brandstof. Er kan dus een tankstation gebouwd worden op de maan.

Tankwagens
De meest efficiënte manier is dat tankwagens vanaf het maanoppervlak gelanceerd worden naar de positie waar het bemande ruimtevaartuig zich bevindt. Omdat er minder zwaartekracht is op de maan, is zo’n lancering vanaf het maanoppervlak veel goedkoper. De tankwagens worden opgepikt door de astronauten, die hun ruimtevaartuig volgooien met brandstof.

Een perfect netwerk
Het is opmerkelijk dat deze “nieuwe manier van denken” – zoals professor Olivier de Weck het noemt – niet helemaal nieuw is. Scientias.nl-bezoeker Brent Lostak opperde een soortgelijk idee vier maanden geleden in een reactie op een artikel over Mars. Lostak formuleerde een scherpe conclusie: “gebruik wat er in de ruimte is.” Professor De Weck is het hiermee eens. “Je hoeft niet alles vanaf de aarde mee te nemen. Door in de ruimte te tanken creëer je een perfect netwerk, dat op lange termijn veel geld bespaart.”