Meestal kiest een vrouwtje een sekspartner uit. Maar bij wielwebspinnen maakt vaak het mannetje de keuze. En daar heeft hij goede redenen voor…

Evolutionair gezien hebben organismen maar één doel op aarde: zorgen dat hun genen standhouden, oftewel nageslacht op de wereld zetten. Dat nageslacht moet natuurlijk zo sterk mogelijk zijn, zodat het ook weer nageslacht op de aarde kan zetten. En daarom is het belangrijk dat organismen een sekspartner kiezen van ‘hoge kwaliteit’, oftewel een sekspartner met goede genen die aan het nageslacht kunnen worden doorgegeven.

Kiezen
Doorgaans is het zo dat de keuze voor een sekspartner bij het vrouwtje ligt. Dat heeft alles te maken met het feit dat het mannetje veel meer spermacellen heeft dan het vrouwtje eicellen heeft. Het vrouwtje moet dus ietsje beter dan het mannetje kijken aan wie ze die eicellen gunt. Mannetjes daarentegen proberen gewoon met zoveel mogelijk vrouwtjes seks te hebben, om de kans op nageslacht te vergroten.

WIST JE DAT…
…recent een spin is ontdekt die aan skydiven doet?

Kannibaal
Maar bij Cyrtophora citricola – een wielwebspin – zit het heel anders, zo blijkt nu uit onderzoek. Hier kiest niet het vrouwtje een mannetje, maar het mannetje een vrouwtje. En daar hebben de mannetjes goede redenen voor. Vrouwelijke C. citricola zijn namelijk kannibalen: ze eten vaak na de daad hun sekspartner op. En omdat mannetjes dus maar één kans hebben om te paren en nageslacht op de wereld te zetten, zijn ze kieskeurig als het om hun sekspartner gaat. Alleen de beste sekspartner is goed genoeg. Experimenten laten bijvoorbeeld zien dat mannetjes veel sterker geneigd zijn om te paren met goed doorvoede vrouwtjes (goed of juist niet goed doorvoed zijn, kan een indicatie geven van de vruchtbaarheid van een vrouwtje).

“Meer dan 80 procent van de mannetjes worden na hun eerste copulatie opgegeten, dus mannetjes moeten die ene kans op het vaderschap goed benutten,” vertelt onderzoeker Eric Yip. “In een kolonie is het waarschijnlijk dat mannetjes meerdere vrouwtjes ontmoeten die openstaan voor seks, maar wij ontdekten dat mannetjes een voorkeur hebben voor jongere, dikkere en dus waarschijnlijk vruchtbaardere vrouwtjes.”