Terwijl wierook op dit moment in menig kerstliedje bezongen wordt, vrezen wetenschappers voor het voortbestaan ervan.

Dat is te lezen in het blad Journal of Applied Ecology. Wetenschappers van de Wageningen University bestudeerden meer dan 6000 wierookbomen in Ethiopië. Het levert een droevig beeld op.

Effect
Al duizenden jaren tappen mensen hars van de wierookboom af. Die hars wordt vervolgens gebruikt om wierook van te maken. Wetenschappers waren benieuwd of dat aftappen werkelijk slecht was voor de wierookboom. Ook wilden ze achterhalen hoe de boom er precies voorstond.

Zeldzaam
De onderzoekers ontdekten dat volwassen bomen massaal het loodje leggen. Jonge bomen worden er amper geplant, omdat zaailingen weigeren om uit te groeien tot een volwassen exemplaar. En bossen die alleen maar bomen verliezen, zijn gedoemd om te verdwijnen. De onderzoekers voorspellen dat het aantal wierookbomen de komende vijftig jaar met zo’n negentig procent af zal nemen. En dat gaan we al snel voelen: binnen vijftien jaar wordt er 50 procent minder wierook geproduceerd.

Langhoornkever
Uit het onderzoek blijkt dat de winning van wierook op zichzelf niet verantwoordelijk is voor deze dramatische ontwikkelingen. Branden, overbegrazing van het gebied en de vreetgrage langhoornkever blijken de bomen werkelijk de kop te kosten. De wetenschappers benadrukken dat ze nu nog wierookbomen hebben bestudeerd die beschermd worden en waar houtkap geen rol speelt. Mogelijk gaat de achteruitgang van de totale populatie wierookbomen in werkelijkheid dus nog veel vlugger dan deze studie doet vermoeden.

Maar het is nog niet te laat, zo stellen de onderzoekers. De wierookboom kan nog gered worden. Bijvoorbeeld door vee de komende jaren niet op het leefgebied van de bomen te laten grazen. Ook is nader onderzoek naar onder meer de invloed van de kevers noodzakelijk.