Mensen die voor hun achttiende verslaafd raken aan wiet en het dus ook met grote regelmatigheid roken, beschadigen daarmee hun brein. Dat concluderen wetenschappers. Hun IQ daalt en hun geheugen en concentratievermogen gaat achteruit.

“Marihuana is niet onschadelijk, zeker niet voor adolescenten,” concludeert onderzoeker Madeline Meier. Ze baseert die conclusie op een onderzoek onder meer dan 1000 inwoners van Nieuw-Zeeland. Vijf procent van de proefpersonen startten voor hun achttiende met het roken van wiet, raakten verslaafd en bleven ook na hun achttiende verjaardag wiet roken. Het leidde tot een fikse daling van hun IQ, zo blijkt als de onderzoekers de IQ-testen die deze proefpersonen op hun dertiende en 38e aflegden, met elkaar vergeleken. Gemiddeld scoorden de proefpersonen op hun 38e zo’n acht punten lager dan voordat ze aan de wiet gingen. Dat lijkt misschien niet zo heel veel en toch kan het een groot verschil maken, stelt Meijer. Ze wijst erop dat een hoger IQ geassocieerd wordt met onder meer een betere gezondheid en een langer leven. “Iemand die als adolescent 8 punten verliest, kan nog jarenlang achterlopen op zijn leeftijdsgenoten.” De onderzoekers benadrukken dat het lagere IQ enkel te verklaren is door het gebruik van de drugs en niet het resultaat is van het gebruik van alcohol of andere drugs of een gebrek aan onderwijs.

Vergeetachtig
Uit andere tests en gesprekken met vrienden en familie van de verslaafden bleek bovendien dat de drugsgebruikers vergeetachtiger waren. Ook hadden de verslaafden meer moeite om zich te concentreren.

WIST U DAT…

Gestopt
Wanneer de verslaafden stopten met wiet roken, veranderde er weinig. Het lijkt erop dat het brein niet in staat is om de beschadigingen ongedaan te maken, zo schrijven de onderzoekers in het blad Proceedings of the National Academy of Sciences.

Volwassen
De onderzoekers bestudeerden ook proefpersonen die na hun achttiende begonnen met wiet roken. Hun brein vertoonde geen sterke achteruitgang. Waarschijnlijk komt dat doordat de hersenen van deze proefpersonen al volledig ontwikkeld waren tegen de tijd dat ze wiet gingen gebruiken. “Dit onderzoek wijst erop dat adolescentie een periode is waarin mensen extra kwetsbaar zijn,” stelt psycholoog Laurence Steinberg, die overigens niet bij het onderzoek betrokken was. “De resultaten laten duidelijk zien dat het niet het chronisch gebruiken van drugs is wat beschadigingen veroorzaakt, maar chronisch gebruik als jongvolwassene.”

De boodschap van dit onderzoek moge duidelijk zijn: jongvolwassenen doen er goed aan om de wiet te laten staan. Maar op welke leeftijd is wietgebruik wel veilig? En hoeveel kan iemand roken zonder bang te hoeven zijn voor hersenbeschadiging? Dat is nog onduidelijk.