voorouders

De gezichten van ons en onze voorouders zijn geëvolueerd om beter klappen op te vangen. Dit blijkt uit een onderzoek van wetenschappers van de universiteit van Utah. Vooral de Australopithecus maakte grote veranderingen in het gezicht door.

De Australopithecus is een uitgestorven geslacht van mensachtigen dat tussen 4,3 en twee miljoen jaar geleden leefde. De Australopithecus bewoog zich voort op twee benen en had een mensachtig gebit. Ook was deze mensachtige in staat om een vuist te maken met zijn hand. Hierdoor kon de Australopithecus rake klappen uitdelen.

In 1974 ontdekten onderzoekers in Afrika de eerste fossiele resten van een nieuwe mensachtige: Australopithecus afarensis. Ze kreeg de naam 'Lucy'. Lucy wandelde een paar miljoen jaar geleden op aarde, maar zag er nog erg aapachtig uit.

In 1974 ontdekten onderzoekers in Afrika de eerste fossiele resten van een nieuwe mensachtige: Australopithecus afarensis. Ze kreeg de naam ‘Lucy’. Lucy wandelde een paar miljoen jaar geleden op aarde, maar zag er nog erg aapachtig uit.

“Als een mensachtige beter kan vechten, dan is het logisch dat het mikpunt – het gezicht – ook beter wordt beschermd”, vult bioloog David Carrier aan. “Wanneer we kijken naar skeletten, dan zien we dat de delen die het vaakst breken later robuuster zijn geworden.”

Mannen hebben een bredere kaak gekregen, zodat deze minder makkelijk breekt.

Mannen hebben een bredere kaak gekregen, zodat deze minder makkelijk breekt.

Brede kaak en sterke neus
Omdat vooral mannen klappen ontvingen van soortgenoten, hebben mannen een sterker gezicht gekregen dan vrouwen. Zo kregen de oermannen een bredere en sterkere kaak. Vier miljoen jaar geleden was een gebroken kaak fataal, omdat iemand dan geen voedsel meer kon kauwen. Daarnaast zijn de kiezen en neusbotten groter en sterker geworden in de loop van de evolutie.

Gewelddadige of vredelievende voorouders?
Wetenschappers discussiëren al een tijd over de vraag of onze voorouders gewelddadig waren of niet. Er zijn wetenschappers die denken dat onze voorouders vredelievend waren. Het nieuwe paper concludeert dat de veranderingen in ons gezicht aantonen dat de oermensen al gewelddadig waren naar andere soortgenoten. En dat we in de loop van de geschiedenis steeds betere vechtmachines zijn geworden.

In de spiegel kijken
De resultaten van bioloog Carrier en zijn collega Michael H. Morgan verschijnen deze maand in Biological Reviews. “Dankzij dit onderzoek hopen we meer te leren over waar we vandaan komen als soort”, vertelt Morgan. “Op deze manier kijken we in de spiegel en proberen we onszelf te verbeteren.”