NASA’s Wide-field Infrared Survey Explorer – kortweg WISE – heeft het moeilijk. De telescoop die de afgelopen maanden de ene na het andere prachtige scan afleverde is bijna door zijn koelvloeistof heen. Volgens experts blijft WISE nog hooguit twee tot drie maanden in de lucht. Dat was gepland, maar is daarom nog niet minder droevig.

WISE werd in december gelanceerd en leverde sindsdien al meer dan anderhalf miljoen kiekjes af. Ook onthulde WISE vele objecten waaronder asteroïden en sterren. Ontdekkingen deed de telescoop ook: hij vond bijvoorbeeld meer dan 29.000 asteroïden en vijftien kometen.

Scan
Het was de bedoeling dat de telescoop zo’n zeven tot tien maanden in de lucht zou blijven. De telescoop kreeg één belangrijke missie mee: een infrarode scan maken van de gehele nachthemel. Dat is gelukt; WISE voltooide de scan op 17 juli.

Temperatuur
WISE beschikt over twee koeltanks die de telescoop op temperatuur moeten houden. De buitenste tank is nu bijna leeg, waardoor de temperatuur begint op te lopen. De tweede tank doet het nog naar behoren, maar ook dat is een kwestie van tijd. Zodra WISE te warm wordt, zullen de infrarooddetectoren niet meer in staat zijn om goede data af te leveren.

WISE werkt op dit moment aan een tweede onderzoek en poogt ongeveer de helft van de nachthemel nogmaals in beeld te brengen. Wetenschappers hopen dat daar nog meer ontdekkingen uit voortkomen. Ook moet uit de tweede reeks kiekjes blijken of eerder gescande voorwerpen in de tussentijd zijn veranderd. Het is onduidelijk of de telescoop de scan kan afronden.