Miljoenen micrometeoren bombarderen de aarde dagelijks, maar ze verbranden voordat ze een spoor achterlaten in de atmosfeer. Ooit wordt de aarde mogelijk geraakt door een grote asteroïde, die een stad of land kan vernietigen. Gelukkig is er WISE om zulke asteroïden op te sporen.

WISE heeft al meer dan 25.000 nieuwe asteroïden ontdekt, waarvan 95 exemplaren een baan hebben die in de buurt komt van de baan van de aarde. Overigens is ‘in de buurt’ een erg ruim begrip, want een asteroïde wordt al als gevaarlijk beschouwd als de minimale afstand tussen de aarde en het object vijftig miljoen kilometer bedraagt. Dit is een derde van de afstand van de aarde tot de zon.

Het is bijzonder dat WISE al meer dan 25.000 asteroïden heeft ontdekt, want de ruimtetelescoop is pas een half jaar actief. In deze korte tijd vond de telescoop puffende sterren, donkere asteroïden en kometen.

Laten we nog niet te vroeg juichen. Volgens het SRON moeten veel gevaarlijke planetoïden nog gevonden worden. Van de grote aardscheerders (diameter groter dan één kilometer) is nu zo’n 85 procent in kaart gebracht; van de middelgrote en kleinere planetoïden is dat waarschijnlijk slechts zo’n één procent. En dat is zorgelijk, want eens per ongeveer 200 jaar wordt de aarde getroffen door een middelgrote planetoïde met een diameter van veertig tot 1000 meter.

Eens per circa twee miljoen jaar wordt onze planeet getroffen door een planetoïde met afmetingen groter dan één kilometer. Zoals 65 miljoen jaar geleden, toen de inslag van een reusachtige planetoïde (met een geschatte diameter van 10 kilometer) de Chicxulub-krater (diameter circa 265 kilometer) veroorzaakte in Yucatn, Mexico, en een einde maakte aan het tijdperk van de dinosauriërs. Voor de Amerikaanse overheid is dit reden genoeg om alle planetoïden die in de buurt van de aarde kunnen komen (de zogenaamde Near Earth Asteroids, NEAs) en die een diameter hebben van meer dan 140 m, te inventariseren en nauwlettend te blijven volgen. En op korte termijn zal de grens bij veertig meter of 25 meter gelegd moeten worden.