Als een ster op spectaculaire wijze explodeert, noemen astronomen dat een supernova. Supernova’s ontstaan op verschillende manieren. Eén daarvan is als een witte dwerg teveel materie verzamelt. Als een witte dwerg het zogenaamde Chandrasekhar-limiet overschrijdt, explodeert deze. Er is één maar: witte dwergen lijken zich niet aan dit limiet te houden.

Stel, een witte dwerg (de overgebleven kern van een dode zonachtige ster) bevindt zich in een stersysteem met een andere ster. Omdat de twee sterren dicht om elkaar draaien, lukt het de witte dwerg om materie te stelen van de begeleidende ster. Het Chandrasekhar-limiet is 1,4 zonnemassa’s. Als de witte dwerg dus teveel steelt en zwaarder is dan 1,4 keer onze zon, dan explodeert deze.

Een team onder leiding van Richard Scalzo van de Yale universiteit heeft de supernova SN 2007if bekeken. Dit is een supernova die is ontstaan door een te zware witte dwerg. Maar wat blijkt: de witte dwerg ontplofte pas bij een massa van 2,1 zonnen. Dit is veel hoger dan het Chandrasekhar-limiet.

Er is nog een tweede verklaring, waardoor de theorie van het Chandrasekhar-limiet intact blijft. Het kan zijn dat bij de supernova twee witte dwergen zijn betrokken. Een botsing tussen twee witte dwergen betekent automatisch een forse overschrijding van het Chandrasekhar-limiet.

“We weten nog erg weinig over de sterren die tot deze supernova’s leiden”, vertelt Scalzo. “We willen eerst meer te weten komen over wat voor soort sterren het waren, hoe ze zijn ontstaan en hoe ze in de loop van tijd zijn geëvolueerd.”