witte haai

Nieuw onderzoek toont aan dat witte haaien veel ouder kunnen worden dan gedacht. De indrukwekkende roofdieren kunnen zeventig jaar of zelfs ouder worden.

De onderzoekers dateerden witte haaien die afkomstig waren uit het noordwestelijke deel van de Atlantische Oceaan. Het oudste mannetje dat de onderzoekers dateerden, bleek 73 jaar oud te zijn. Het oudste vrouwtje was 40 jaar oud. Het is nogal een verschil met eerdere studies waaruit naar voren kwam dat haaien hooguit 23 jaar oud werden.

Onderschat
Onderzoekers vermoeden dat de leeftijd van haaien simpelweg jaren onderschat is. De leeftijd van haaien wordt doorgaans vastgesteld door laagjes in wervels te tellen. Deze laagjes zijn vergelijkbaar met boomringen en onderzoekers gingen er vanuit dat elk laagje voor een jaar stond. “In veel gevallen klopt dit voor een deel of voor het hele leven van een soort, maar op een bepaald punt hoeven groeisnelheid en leeftijd niet meer synchroon te lopen,” vertelt onderzoeker Lisa Natanson. De snelheid waarmee een laagje in de wervel ontstaat, kan veranderen zodra haaien volwassen worden. “En dat resulteert in laagjes die zo dun zijn, dat je ze bijna niet kunt lezen. Hun leeftijd wordt daarom vaak onderschat.”

WIST U DAT…

…wetenschappers er vorig jaar getuige van waren dat een haai een andere haai opat?

Koolstof
Om tot een nauwkeurigere datering te komen, gingen onderzoekers af op radioactieve koolstof die tijdens nucleaire testen in de jaren ’50 en ’60 was vrijgekomen. Dit belandde in de oceaan en in het weefsel van zeedieren die in die tijd leefden. Een stijging in koolstof-14 stelde onderzoekers in staat om een specifieke ‘jaarring’ in de wervel van een haai te koppelen aan een periode in de geschiedenis. Zo konden ze nauwkeuriger vaststellen hoe oud het dier was.

Grote haaien
De onderzoekers ontdekten dat kleine tot middelgrote witte haaien voor elk jaar een laag opbouwen. Maar bij de grootste haaien gaat dat anders: nadat ze volwassen zijn geworden, verandert de snelheid waarmee zo’n laag ontstaat of worden de laagjes zo dun dat ze onzichtbaar zijn.

Ervan uitgaande dat haaien zeventig jaar of ouder kunnen worden, kunnen we concluderen dat ze tot de langst levende kraakbeenvissen behoren.