hete jupiter

De ontdekking kan verklaren waarom op sommige van deze planeten minder water is gespot dan verwacht.

Hete Jupiters zijn gasplaneten die in veel opzichten lijken op de planeet Jupiter. De afstand tussen hete Jupiters en hun ster is heel klein, waardoor hun oppervlak heel warm is. Het bestuderen van deze planeten is lastig; het heldere licht van de ster waar ze omheen cirkelen, verblindt.

Mysterie
Tot op heden zijn dan ook maar enkele hete Jupiters in detail bestudeerd. En dat handjevol planeten leverde een mysterie op. Al deze bestudeerde planeten bleken namelijk stuk voor stuk minder water te bevatten dan men zou verwachten.

Wolken
Wetenschappers hebben dat mysterie nu opgelost. Ze bestudeerden de atmosfeer van tien hete Jupiters. Ze ontdekten dat de verschillen tussen de atmosferen van deze planeten bijzonder groot waren. Uit het onderzoek blijkt dat in de atmosfeer van sommige hete Jupiters wolken en nevels te vinden zijn. En wolken en nevels onttrekken water aan het zicht. Uit het onderzoek blijkt dat planeten die minder water leken te bevatten dan verwacht, wolken en nevels in hun atmosfeer hadden zitten, terwijl planeten die wel veel water bezaten, een onbewolkte atmosfeer hadden.

Beter dan het alternatief
Het onderzoek lost het mysterie omtrent de verrassend droge hete Jupiters op. “Onze resultaten wijzen erop dat wolken het water aan ons zicht onttrekken,” stelt onderzoeker Jonathan Fortney. Wetenschappers zijn ongetwijfeld blij met die ‘vrij simpele’ verklaring. “Het alternatief is dat deze planeten ontstaan in een omgeving zonder water, maar dan zouden we onze theorieën over hoe planeten ontstaan, helemaal moeten herzien.”

Spitzer en Hubble
De onderzoekers trekken hun conclusies op basis van observaties met ruimtetelescopen Hubble en Spitzer. Ze bestudeerden de atmosfeer van de exoplaneten door te kijken hoe licht afkomstig van de ster waar deze planeten omheen cirkelden beïnvloedt werd door de atmosfeer van deze planeten. Op basis daarvan konden ze meer zeggen over de samenstelling van de atmosfeer.

In de toekomst komen we hoogstwaarschijnlijk nog veel meer te weten over de atmosfeer van exoplaneten. De in aanbouw zijnde ruimtetelescoop James Webb gaat in 2018 de lucht in en kan nog meer zien dan Hubble.