ASTRONOMIE  De Phoenix Mars lander is één van de meest succesvolste Marsmissies ooit. De lander landde in mei 2008 nabij de noordpool van de rode planeet. Daar vond Phoenix water in de grond. Nu houdt de lander een winterslaap. Wetenschappers hopen hem in januari 2010 – als de noordelijke winter voorbij is – te wekken.

In januari kijken wetenschappers of het mogelijk is om de Phoenix lander te activeren. De lander bevindt zich momenteel in een slaapstand, de zogenaamde ‘veilige modus’. “Ons team kijkt of de elektrische systemen de extreem koude winter hebben doorstaan”, legt Peter Smith van de universiteit van Arizona uit. Eerdere testen op aarde wezen uit dat de lander een temperatuur van -55 graden Celsius aan kan. Toch zakt het kwik tijdens een Martiaanse winter soms tot -126 graden Celsius.

Gelukkig kwam uit de laatste routinecheck dat Phoenix in goede staat is en nog volledig werkt. “Het toekomstige gebruik van de instrumenten van Phoenix hangt af van de gezondheid van het systeem”, concludeert Smith. “Als we Phoenix weer werkend krijgen, dan beginnen we met het maken van veel foto’s.”