Duitse onderzoekers hebben op het eiland in de Indische Oceaan een wel heel opmerkelijke soort rondworm ontdekt.

De nieuwe soort heeft de naam Pristionchus borbonicus gekregen. De onderzoekers ontdekten de rondworm in wilde vijgen. Om van de ene naar de andere vijgenbloem te reizen, liften de kleine wormpjes mee op het lijf van vijgenwespen.

Vijf monden
Tot grote verrassing van de onderzoekers hebben de wormen die tot deze soort behoren vijf verschillende mondvormen. De verschillen tussen de monden van de wormen zijn zo groot dat de onderzoekers in eerste instantie dachten dat ze met vijf verschillende soorten rondwormen te maken hadden. Pas nadat ze het genoom van de wormen in kaart hadden gebracht, bleek dat de wormen met de vijf verschillende monden allemaal tot dezelfde soort behoorden.

Hier zie je twee van de vijf mondvormen die de onderzoekers binnen één soort rondworm hebben aangetroffen. © MPI f. Devolopmental Biology.

Hier zie je twee van de vijf mondvormen die de onderzoekers binnen één soort rondworm hebben aangetroffen. © MPI f. Devolopmental Biology.

Divergente evolutie
Het is volgens de onderzoekers een extreem voorbeeld van divergente evolutie. De rondwormen hebben simpelweg de mond die ze nodig hebben om het voorhanden zijnde voedsel te kunnen verwerken. “De verschillende mondvormen van Pristionchus borbonicus die we nu ontdekt hebben, zijn gespecialiseerd in het tot zich nemen van voorkeursvoedsel: bacteriën, gist of andere rondwormen,” vertelt onderzoeker Ralf Sommer. “Dus zij (de rondwormen, red.) hebben duidelijk elk hun eigen ecologische niche binnen de vijg. Met dit team van specialisten kan de soort een breed scala aan voedselbronnen benutten en door de mate waarin een bepaalde mondvorm voorkomt, aan te passen, beter omgaan met fluctuaties in de beschikbaarheid van een bepaalde voedselbron.”

Het onderzoek laat zien dat de vijg – de woonplek van de nieuwe ontdekte rondworm – een veel complexer ecosysteem is dan gedacht. Dat ecosysteem is zij aan zij met de vijgenwesp geëvolueerd. De vijgenwesp voorziet elke generatie vijgen van een groot aantal verschillende bacteriën, gisten, microben en rondwormen. Om te begrijpen welke rol P. borbonicus exact in dit systeem speelt, willen de onderzoekers nog een keer naar Réunion afreizen.