Op foto’s van NASA’s Mars Reconnaissance Orbiter is te zien dat zandduinen op Mars snel veranderen qua uiterlijk. Opvallend, want wetenschappers dachten altijd dat deze duinen vrij statisch waren. De camera van de ruimtesonde fotografeerde dezelfde zandduin in verschillende seizoenen, waardoor onderzoekers zien hoe het landschap op Mars in korte tijd kan veranderen.

“Het aantal veranderingen is verrassend hoog”, zegt Hansen. “Op sommige plaatsen zijn honderden kubieke meters zand naar beneden gestort.”

Waarschijnlijk veranderen de duinen zo snel door harde windvlagen en het smelten en groeien van koolstofdixoide-ijs. De windvlagen wissen de littekens van zandlawines uit en geven zandduinen een andere vorm. Toch blijkt uit computermodellen van Mars dat het er niet hard genoeg waait om zandkorrels op te tillen. Wellicht moeten deze modellen aangepast worden.

Daarnaast veranderen de duinen door het groeien en smelten van ijs. Dit weten onderzoekers al langer, aangezien het proces eerder zichtbaar was op foto’s van de zuidpool van Mars.

Het is belangrijk om te weten hoe Mars in de loop van de tijd verandert, aangezien wetenschappers zo meer leren over de vorming en evolutie van planeten. Daarvoor is het belangrijk dat wetenschappers niet alleen kijken naar de aarde, maar ook naar andere planeten. Neem nu een proces als het groeien en smelten van koolstofdioxide-ijs, dat komt op aarde niet voor.