“Wat ben jij groot geworden” galmen oma’s als ze hun kleinkinderen weer eens zien. Soms groeien kinderen zo snel, dat deze uitspraak meer dan terecht is. Dit geldt ook voor de extreem jonge exoplaneet nabij bruine dwerg 2M044144. In slechts een miljoen jaar tijd heeft de exoplaneet net zoveel massa verzameld als vijf tot tien Jupiters bij elkaar.

De zware exoplaneet draait om een bruine dwerg op een afstand van 450 lichtjaar bij de aarde vandaan. Het paar maakt deel uit van een onderzoek naar 32 jonge bruine dwergen in een stervormingsgebied in het sterrenbeeld Stier. Bruine dwerg 2M044144 is twintig keer zwaarder dan Jupiter. Tussen de bruine dwerg en de zware planeet zit een ruimte van 3,6 miljard kilometer. Een flinke afstand. In vergelijking: Saturnus is 2,25 miljard kilometer verwijderd van de zon.

De leeftijd schokt wetenschappers. “Het is de jongste planetaire begeleider die we tot nu toe hebben gevonden”, onthult Kevin Luhman van de Pennsylvania staatsuniversiteit. Het is opmerkelijk dat een planeet zo snel materie verzamelt. “Zijn extreme jeugd levert bepaalde voorwaarden aan hoe de exoplaneet is gevormd.”

De wetenschappers denken dat de planeet is ontstaan als een normale dubbelster. Dit betekent dat beide hemellichamen afzonderlijk zijn ontstaan door het samentrekken van gas en stof. Hierdoor vormt de jonge planeet zich veel sneller dan in een reguliere protoplanetaire schijf. Normale planeten – zoals de aarde – ontstaan door de samenklontering van restmaterie rond een ster. Een traag en langdurig proces.

Vreemd genoeg bevinden zich geen echte sterren in het systeem 2M044144. Een bruine dwerg is te groot om een planeet te zijn, en net te klein om kernfusie te beginnen (zoals een ster). Een bruine dwerg zit dus tussen een planeet en een ster in.