Een kleine en blinde salamander heeft zojuist het record van de langst levende amfibie verbroken. Het beestje genaamd olm of grottenolm is iets ouder dan honderd jaar geworden en lijkt nog niet van plan het aardse leven op te geven. Dat blijkt uit onderzoek.

De wetenschappers bestudeerden de salamander in een grot in Moulis, Frankrijk. Hier worden sinds de jaren ’50 bedreigde salamanders gefokt. De onderzoekers ontdekten dat de salamander pas op zijn zestiende seksueel volwassen is. Daarna legt hij gemiddeld elke 12.5 jaar 35 eitjes.

Foto: Yann Voituron

Traag
De wetenschappers vermoeden dat het dier vanwege dit lage tempo zo’n lang leven is beschoren. Het dier is namelijk niet zo actief, plant zich zeer rustig voort en heeft vanwege zijn woonplaats (grotten) niet zo

snel met veranderingen in de omgeving en de daaruit voortvloeiende stress te maken.

Opvallend
De leeftijd van de salamander is desalniettemin opvallend. Veel soortgenoten worden maar half zo oud. Zo legt de Japanse reuzensalamander al na 55 jaar het loodje. En kikkers mogen met 40 of 45 jaar in hun handjes knijpen. De grotsalamander blaast meestal hooguit 34 kaarsjes uit.

Geheim
Wetenschappers raakten geïnteresseerd in de leeftijd van deze salamander toen medewerkers van de dierentuin opmerkten dat het diertje in gevangenschap gemakkelijk zeventig jaar of ouder wordt. Door het geheim van deze hoge leeftijd te achterhalen, hopen onderzoekers ook het geheim van een lang leven in het algemeen te ontdekken.

Foto: Yann Voituron

Verbaasd
We weten al best wel wat over risicofactoren en zaken die de kans op een lang leven juist vergroten. Maar de salamander heeft de wetenschappers verbaasd doen staan; over het algemeen zijn het relatief grote wezens die oud worden. Ook blijkt dat het langzamer opgebruiken van calorieën de kans op een lang leven vergroot. Maar de salamander is klein en heeft geen opmerkelijk langzame verbranding.

“In andere woorden: de olm laat een paradox zien,” zo concluderen de wetenschappers. Zij vervolgen hun onderzoek de komende tijd in de hoop te ontdekken hoe het beestje het zo lang op aarde uit kan houden. Wellicht kunnen wij mensen tenslotte ook nog baat hebben bij zijn geheimen.