Astronomen hebben aan de rand van ons zonnestelsel een zeer mysterieus object ontdekt dat zich onverklaarbaar gedraagt.

Het gaat om een transneptunisch object, zo schrijven de onderzoekers in hun paper. Dat wil zeggen dat het object zich nog voorbij de baan van Neptunus bevindt. De ontdekking van een transneptunisch object is niet heel bijzonder: regelmatig ontdekken onderzoekers nog nieuwe objecten aan de rand van ons zonnestelsel. Maar dit object – dat de bijnaam ‘Niku’ heeft gekregen – is bijzonder.

Het begin
Om te begrijpen waarom, moeten we even teruggaan naar het begin. Het ontstaan van ons zonnestelsel. Rond de zon bevond zich een stofschijf. Stofdeeltjes in die schijf klonterden samen en vormden planeten. Al die planeten bevonden zich in die stofschijf en draaiden dus in hetzelfde baanvlak om de zon heen. Dat betekent dat wanneer je ons zonnestelsel van opzij bekijkt, alle planeten netjes op een rijtje staan. Daarnaast draaien ze ook allemaal dezelfde kant op.

Afwijkend
Niku is om twee redenen bijzonder. Ten eerste beweegt dit transneptunische object zich niet in het baanvlak van de meeste andere objecten in ons zonnestelsel. Sterker nog: het baanvlak van Niku staat bijna haaks op het ‘gangbare’ baanvlak. Daarnaast is Niku ook nog eens retrograad. Dat betekent dat Niku in tegenovergestelde richting beweegt ten opzichte van de meeste andere objecten in ons zonnestelsel.

Hoe is dat te verklaren? Niku is waarschijnlijk door een ander hemellichaam uit koers gebracht. Maar welk hemellichaam is dat dan geweest? De onderzoekers hebben geen flauw idee. In hun paper sluiten ze een aantal mogelijkheden (waaronder planeet X of een nog onontdekte dwergplaneet) uit. “De rand van het zonnestelsel is zojuist weer een stukje vreemder geworden,” concludeert onderzoeker Michele Bannister.