Zelfs wanneer we de opwarming binnen de perken weten te houden, stijgt de zeespiegel zeker 12 en misschien zelfs 22 meter.

Dat schrijven wetenschappers van de Rutgers University in het blad Geology. Het is nogal een somber vooruitzicht. Een vooruitzicht dat wij overigens niet meer werkelijkheid zien worden. “Je hoeft je strandhuisje nog niet te verkopen,” merkt onderzoeker Kenneth Miller op. Het duurt naar verwachting nog eeuwen tot millennia voordat het doemscenario zich – als de onderzoekers het bij het juiste eind hebben – voltrekt.

Plioceen
Maar waarop baseren zij dit doemscenario eigenlijk? De onderzoekers bestudeerden gesteenten en sedimenten in Nieuw-Zeeland, Virginia en een atol in de Stille Oceaan. Ze richtten zich met name op het late Plioceen, ongeveer 2,7 tot 3,2 miljoen jaar geleden. Deze periode is zeer geschikt om een beeld te krijgen van onze toekomst. In die tijd was er in de atmosfeer ongeveer evenveel CO2 terug te vinden als nu. De temperaturen in de atmosfeer lagen ongeveer 2 graden Celsius hoger.

Het debat

Het klimaatdebat is te schattig, zo vindt onze columniste Eva Mulderberg. Lees hier waarom!

Overstromingen
Uit het onderzoek blijkt dat zelfs wanneer we de opwarming binnen de 2 graden Celsius weten te houden er nog sprake zal zijn van een flinke zeespiegelstijging. Toen de aarde miljoenen jaren geleden 2 graden Celsius warmer werd, resulteerde dat in een zeespiegelstijging van zo’n 20 meter ten opzichte van de huidige zeespiegel. “Zo’n stijging van de moderne oceanen zou de kusten van deze wereld onder water doen lopen en tot wel zeventig procent van de wereldbevolking raken,” vertelt Richard Lane namens de National Science Foundation, de geldschieter van dit onderzoek.

Zoals gezegd duurt het echter nog wel even voordat we met deze enorme zeespiegelstijging geconfronteerd worden. Deze eeuw wordt een stijging van 0,8 tot 1 meter verwacht. Deze zeespiegelstijging is het resultaat van smeltende gletsjers in de bergen en het smelten van een deel van de ijskappen op Groenland en Antarctica. In de eeuwen en millennia die volgen, zet de zeespiegelstijging door, zo waarschuwen de onderzoekers nu. Uit hun onderzoek blijkt echter dat de grotere ijskappen op aarde veel gevoeliger zijn voor hogere temperaturen dan gedacht.