Wetenschappers hebben twee soorten zeewier die op zo’n 200 meter diepte voorkomen, geanalyseerd. De resultaten zijn verrassend: het zeewier is één van de eerste groene planten die op aarde voorkwamen en de soort kan weleens meer dan een miljard jaar oud zijn! En dat maakt deze bijzondere algensoorten tot levende fossielen.

“De algen komen voor in relatief diepe wateren: tot 210 meter en dat is zeker diep voor fotosynthetische organismen,” vertelt onderzoeker Frederick Zechman. “Ze lijken te beschikken over speciale bladgroen-pigmenten die hen in staat stellen om de lage intensiteit blauw licht dat op deze diepte voorkomt te gebruiken.”

Oud
Het zeewier werd eerder al geïdentificeerd. Onderzoekers besloten de soorten toen toe te wijzen aan de familie Palmophyllum en Verdigellas. Uit de analyse van Zechman en zijn team blijkt nu dat deze families al veel ouder zijn dan gedacht en eigenlijk in een andere orde horen.

Eigen orde
Alle groene planten zijn onder te verdelen in twee groepen: charophyta en cholorophyta. Onder de eerste groep vallen alle planten op het land en groene algen met complexe structuren. De tweede groep bevat alle andere groene algen. Tijdens een genetische analyse bleek dat de gevonden algen niet zoals eerder werd aangenomen, tot de cholorophyta behoorden, maar een nieuwe groep van groene planten vormen. Eentje die heel oud is en zodanig van de bestaande groepen verschilt dat deze een eigen orde zou moeten krijgen.

WIST U DAT…

…er ook heel veel dieren zijn die veel ouder worden dan de mens?

Miljard jaar
Maar er is nog meer. “Door de genen te vergelijken met dezelfde genen in andere groene planten, ontdekten we dat deze groene algen behoren tot de eerste ontstane groene planten. Als ze al niet de allereerste lijn van groene planten zijn. Dat zou betekenen dat ze zo’n miljard jaar oud zijn.”

Dat de planten het zolang op aarde hebben uitgehouden, heeft mogelijk te maken met hun locatie. Op deze diepte hebben planten minder te maken met golfbewegingen, veranderingen in temperatuur en roofdieren.