Ongeveer 250 tot 65 miljoen jaar geleden leefden er enorm veel haarsterren in oceanen en zeeën. Tegenwoordig komen ze nog maar zelden voor. Dit komt waarschijnlijk door het feit dat er vandaag de dag veel meer roofdieren in de oceaan leven. Toch zijn wetenschappers erin geslaagd om een flinke groep Crinoidea te vinden voor de kust van Antarctica. Waarschijnlijk overleven de familieleden van zeesterren en zeeëgels in dit gebied doordat er weinig voedingsstoffen zijn. Door het ontbreken van voedingsstoffen zijn er geen roofdieren te vinden.

David Bowden van het Nieuw-Zeelandse National Institute of Water and Atmospheric Research en zijn collega’s ontdekten meer dan duizend Crinoidea in een voedselarme stroming voor de kust van Antartica. Vreemd genoeg vonden de wetenschappers even verderop bij het Scott eiland slechts 22 haarsterren.

Bowden en zijn collega’s denken dat de grote groep Crinoidea 25.000 jaar geleden bloeide. De wetenschappers namen skeletten van haarsterren mee, maar die konden niet gedateerd worden. Het team is van plan om binnenkort de leeftijd te bepalen van gevonden stenen.

Hoewel de gemeenschap jong is, lijken de haarsterren op hun voorgangers uit het Mesozoïcum. De manier waarop de dieren zichzelf voeden en hoe ze een gemeenschap vormen is in miljoenen jaren nauwelijks veranderd. “Het is bijzonder dat deze dieren het hebben overleefd”, zegt Charles Messing van het Nova Southeastern University Oceanographic Center in Florida. Hij maakte geen deel uit van het onderzoeksteam. “Toen ik deze foto’s zag dacht ik: wanneer gaan we er weer naar toe?”