Dringend behoefte aan een extra dosis zelfcontrole, bijvoorbeeld om uw dieet vol te houden of die sigaret links te laten liggen? Goed nieuws! Nieuw onderzoek wijst erop dat u uw zelfcontrole heel gemakkelijk een boost kunt geven door uw mond te spoelen met suikerwater.

Wetenschappers van de universiteit van Georgia trekken die conclusie op basis van experimenten met 51 studenten. In een eerste experiment kregen proefpersonen een opdracht waardoor hun zelfcontrole snel op zou raken. Daarna volgde een experiment waarin ze hun zelfcontrole hard nodig hadden: op een scherm verschenen woorden die allemaal kleuren betroffen (bijvoorbeeld: rood, geel, groen). De woorden hadden zelf ook kleuren (bijvoorbeeld: een in blauw geschreven rood, in groen geschreven geel, etc.) De studenten moesten de kleur van het woord opnoemen en dus over hun neiging om het woord op te lezen, stappen. En dat vroeg om zelfcontrole.

Mond spoelen
Voorafgaand aan het laatste experiment kregen de studenten de opdracht om hun mond te spoelen. De helft deed dat met limonade die met behulp van suiker zoeter was gemaakt. De andere helft met limonade die met een kunstmatige zoetstof zoeter was gemaakt.

Resultaten
De studenten die de mond spoelden met limonade met daarin suiker reageerden veel sneller op de kleur dan studenten die limonade met kunstmatige zoetstoffen dronken. Blijkbaar hadden zij meer zelfcontrole en konden ze daardoor sneller over de neiging om het woord voor te lezen, in plaats van de kleur te noemen, heen stappen. “Wetenschappers dachten altijd dat je glucose moest drinken en het in je lichaam moest krijgen om je energie te geven die je kunt gebruiken voor zelfcontrole,” vertelt onderzoeker Leonard Martin. “Na dit experiment lijkt het erop dat glucose de koolhydraatsensoren op de tong stimuleert. Die sturen een signaal naar de motivatiecentra in ons brein dat onze doelen die met onszelf verband houden, vertegenwoordigt. Deze signalen vertellen het lichaam dat het op moet letten.”

WIST U DAT…

Investeren
Overigens is het niet zo dat suiker ons simpelweg energie geeft en zo indirect een effect op onze zelfcontrole heeft. “Het is investeren in jezelf. Het geeft je niet alleen meer energie, maar het krikt je persoonlijke investering in wat jij aan het doen bent, op. Het richt zich op de dingen die belangrijk voor jou zijn en laten deze aan jezelf gerelateerde doelen eruit springen.”

Nieuwe kijk
Het verandert de kijk op zelfcontrole. Lang gingen onderzoekers ervan uit dat zelfcontrole iets is wat op kan raken en dat het vervolgens tijd kost om die zelfcontrole weer op te bouwen: als de zelfcontrole na taak A een eind op is, kan er tijdens taak B waarbij ook weer zelfcontrole nodig is, niet goed gefunctioneerd worden. “Wat wij stellen is dat wanneer mensen zelfcontrole uitoefenen, zij belangrijke aspecten van hun doelen en gevoelens negeren.” Martin legt het aan de hand van een voorbeeldje uit. “Als je over moet werken, maar eigenlijk naar huis wilt, moet je je verlangen om naar huis te gaan negeren. Door dat te doen, wordt het gemakkelijker om over te werken, maar je verliest uit het oog wat je tijdens latere taken echt wilt en voelt. Spoelen met glucose kan ervoor zorgen dat je je daar weer op focust en je tijdens die tweede taak beter presteert. Kortom: wij geloven dat zelfcontrole weggaat, omdat mensen het wegsturen, niet omdat ze de energie niet hebben. Mensen zetten het met opzet uit.”

De onderzoekers wijzen erop dat het experiment met de kleuren ongeveer drie tot vijf minuten in beslag nam. Gedurende dat experiment hielp het suikerwater de kandidaten. Maar of het ook op lange termijn een verschil kan maken? Dat weten de onderzoekers nog niet. “Dus als je wilt stoppen met roken, is spoelen met limonade niet de gehele oplossing, maar het kan je op de korte termijn wel helpen.”