Satellietdata onthullen hoe het coronavirus met name een groot deel van China lam heeft gelegd.

Dat blijkt uit beelden die NASA en ESA hebben vrijgegeven. Op de beelden is te zien hoe de uitstoot van stikstofdioxide in China enorm is afgenomen. De afname van het gas – dat uit wordt gestoten door motorvoertuigen, energiecentrales en de industrie – wordt in verband gebracht met het coronavirus, waardoor veel Chinezen momenteel aan huis gekluisterd zijn.

Wuhan
In eerste instantie beperkte die afname in de uitstoot van stikstofdioxide zich tot Wuhan: de Chinese stad waarin het coronavirus als eerste acte de présence gaf en die eind januari in quarantaine werd geplaatst. Niemand mocht de stad nog in of uit en ook lokale bedrijven sloten hun deuren, in een poging de verspreiding van het virus af te remmen.


In de weken die volgden, verspreidde het virus zich toch door China. Hetzelfde gold voor de afname in de stikstofdioxide-uitstoot: die begon nu in heel China af te nemen. Dat blijkt uit metingen van ESA’s Tropospheric Monitoring Instrument (TROPOMI), de Sentinel-5-satelliet en NASA’s Aura-satelliet.

Afbeelding: Sentinel-5P (via NASA’s Earth Observatory).

Nieuwjaar
Het is niet ongebruikelijk dat satellieten er in deze tijd van het jaar getuige van zijn dat de luchtkwaliteit in China opknapt. Hetzelfde zagen we in 2019 gebeuren. Het is te herleiden naar het Chinese nieuwjaar dat groots gevierd wordt en waarvoor Chinezen het werk ook geruime tijd neerleggen. Toch is de afname in de uitstoot van stikstofdioxide die onderzoekers nu zien, anders. Zo was de afname in uitstoot allereerst veel groter. En bovendien zien onderzoekers de uitstoot normaliter na de festiviteiten snel weer toenemen. Maar dit jaar houdt de afname aanzienlijk langer aan.

Elk jaar neemt de uitstoot van stikstofdioxide eind januari/begin februari af door de viering van het Chinese nieuwjaar. Maar dit jaar is de afname door het coronavirus groter en houdt deze langer aan. Afbeelding: Sentinel-5P (via NASA’s Earth Observatory).

China is op dit moment het land dat het hardst door het nieuwe coronavirus is getroffen. Van de meer dan 89.000 gedocumenteerde infecties, zijn er meer dan 80.000 in China gemeld. En van de meer dan 3000 doden door het coronavirus, vielen er meer dan 2800 in China. Nadat het virus eind december voor het eerst in China werd gedetecteerd, verspreidde het zich rap over de wereld. Inmiddels is het in talloze landen opgedoken. Naast China zijn ook in Zuid-Korea, Italië en Iran veel infecties gemeld. Ook in Nederland werd vorige week de eerste patiënt genoteerd. Inmiddels zijn er in ons land 18 mensen met het virus besmet geraakt. Velen van hen deden het virus op tijdens een reis naar Italië. Terwijl landen wereldwijd proberen om een verdere verspreiding van het virus te voorkomen, werken onderzoekers hard aan een effectief vaccin. Maar het kan nog zeker 18 maanden duren voor dat klaar is om daadwerkelijk verspreid te worden.