Dankzij pokken zijn volledige beschavingen van de kaart gewist. Sinds 1979 is de ziekte helemaal uitgeroeid dankzij een wereldwijde vaccinatiecampagne. Of niet? De Wereldgezondheidsorganisatie onderzoekt momenteel mysterieuze ziektegevallen in Oeganda. Mogelijk gaat het om pokken.

“De Wereldgezondheidsorganisatie neemt dit heel serieus”, vertelt woordvoerder Gregory Hartl van de Verenigde Naties. “Wij onderzoeken op dit moment recente gevallen in Oeganda.”

De organisatie kreeg eerder meldingen van pokkensmettingen binnen, maar die bleken niet te kloppen. “Meestal ging het dan om waterpokken of monkeypox”, vertelt Hartl. Is het dit keer ook vals alarm of zijn de pokken echt terug?

Pokken kwamen voor het eerst voor in de Middeleeuwen, toen dertig procent van de besmette personen aan de ziekte overleed. Dankzij de pokken konden de Spanjaarden gemakkelijk de Azteken- en Incarijken veroveren. Zestig tot negentig procent van de Incabevolking overleed aan pokken. Het winnen van de oorlog was voor de Spanjaarden ‘appeltje eitje’.

Gelukkig startte er halverwege de vorige eeuw een wereldwijde vaccinatiecampagne, waardoor de ziekte sinds 1979 is uitgeroeid. Toch heeft de ziekte in de twintigste eeuw naar schatting 500 miljoen mensen gedood. Dit is bizar, omdat Edward Jenner al in 1796 een vaccin ontwikkelde voor pokken.