Hoe veroveren ideeën de wereld? Wetenschappers hebben het punt waarop nieuwe ideeën toonaangevend worden, ontdekt.

Een idee ontstaat en wordt overgenomen door andere mensen. Maar wanneer verandert zo’n idee dan in een idee dat iedereen heeft? In andere woorden: wanneer gaat zo’n idee deel uitmaken van de publieke opinie?

Egypte
Die vraag lijkt heel theoretisch, maar is het niet. Neem de situatie in het Midden-Oosten. De regering van Egypte werd binnen enkele weken afgezet. En dat terwijl het land al jaren met ijzeren hand bestuurd werd. Blijkbaar kan een idee (de regering moet weg) opeens uitgroeien tot iets wat (bijna) iedereen vindt.

WIST U DAT…

Tien procent
Maar waar bevindt zich het omslagpunt? Onderzoekers hebben het berekend. Als minder dan tien procent van de mensen echt overtuigd is van een idee dan verspreidt het idee zich amper. Dat gaat zo langzaam dat het niet zichtbaar is. “Maar zodra dat percentage boven de tien procent komt, verspreidt het idee zich als een lopend vuurtje,” zo stellen de onderzoekers. Pas als meer dan tien procent van de mensen overtuigd is, gaat het dus hard. Opvallend genoeg maakt het niet uit in welk netwerk die eerste tien procent zit. Het kunnen mensen zijn die heel lokaal zijn ingesteld of mensen met een groot, nationaal netwerk. Dat maakt niets uit.

Modellen
De onderzoekers concluderen dat na een uitgebreide studie waarbij gebruik werd gemaakt van modellen. Ze creëerden netwerken zoals die zich ook in de echte maatschappij bevinden. Vervolgens werden enkele mensen met een overtuigd idee in die netwerken geplaatst. Zij gingen het gesprek aan met mensen die open stonden voor de ideeën, er niets van wilden weten, het ermee eens waren, of juist niet of mensen die het niet interesseerde. Die ontmoetingen beïnvloedden ook weer het oorspronkelijke idee. Als de man met het idee iemand trof die het met hem eens was, versterkte dat zijn idee. Maar het kon ook andersom.

Het is belangrijk om te weten hoe ideeën zich verspreiden. Bijvoorbeeld als inwoners van een stad er van overtuigd moeten worden dat ze moeten opstappen, omdat een orkaan nadert. In de toekomst hopen de onderzoekers nog meer onderzoeken uit te voeren naar ideeën. Zo willen ze nog achterhalen hoe ideeën zich verspreiden als er twee kampen in een samenleving zijn (bijvoorbeeld de Republikeinen en de Democraten).