Wetenschappers hebben eindelijk ontdekt hoe een virus rupsen ver laat klimmen en vervolgens de dood injaagt.

Het gaat om het baculovirus. Dit virus krijgt op een bepaalde manier controle over rupsen van de vlindersoort plakker en zorgt ervoor dat deze hun verborgen schuilplaatsen verlaten. Het virus laat ze helemaal naar de toppen van bomen lopen en zorgt ervoor dat de rupsen daar smelten (letterlijk!). Het virus produceert namelijk een enzym dat de celwanden van de rups afbreekt en deze vloeibaar maakt. Druppels rups druppelen vervolgens naar beneden. Deze besmetten weer andere gezonde rupsen die hetzelfde lot moeten ondergaan.

Gen
Maar hoe doet het virus dat? Wetenschappers zochten het uit en ontdekten dat het virus slechts één gen nodig heeft om de rupsen zover te krijgen. Het gaat om het gen egt. Zonder dit gen kon het virus er niet voor zorgen dat de rupsen naar de toppen van bomen klommen.

WIST U DAT…

…een schimmel ‘zombies’ maakt van mieren en een parasiet muizen tot een ‘zombie’ maakt?

Wat doet egt?
Het gen schakelt bij de rupsen een hormoon uit dat ervoor zorgt dat ze vervellen. Wanneer rupsen vervellen, stoppen ze met eten en klimmen zeker niet meer in bomen. Door dit hormoon uit te schakelen, kan het virus een rups gemakkelijker zover krijgen om omhoog te klimmen, zo is in het blad Science te lezen.

Onduidelijk
Hoe het gen er vervolgens ook voor zorgt dat rupsen dat gaan doen, is onduidelijk. Mogelijk bouwt het op non-actief gezette hormoon zich in het lichaam van de rups op en zorgt dat ervoor dat deze omhoog klimt.

Nu we ongeveer weten hoe het virus werkt, kunnen we daar in de toekomst mogelijk ons voordeel mee doen. We kunnen die informatie bijvoorbeeld gebruiken om een populatie rupsen in te dammen.