Precies een jaar geleden meerde Crew Dragon – onbemand – aan bij het ISS. En binnenkort gaat ‘ie weer – maar dan met mensen aan boord!

Het is alweer een jaar geleden dat SpaceX’ Crew Dragon zijn historische reis naar het internationaal ruimtestation met succes voltooide. Het was de eerste keer in de geschiedenis dat er een commercieel gebouwd Amerikaans ruimtevaartuig vanaf Amerikaanse bodem naar het internationaal ruimtestation geschoten werd. SpaceX blikt daar graag op terug, maar kijkt eveneens vooruit. Want de volgende spannende missie waarbij de de eerste astronauten aan boord van de Crew Dragon naar het ISS vliegen, ligt alweer in het verschiet.

Missie
De Crew Dragon werd een jaar geleden met behulp van een Falcon 9-raket vanaf Kennedy Space Center in Florida gelanceerd. In ongeveer een dag reisde het onbemande vaartuig vervolgens naar het internationaal ruimtestation af. De vlucht werd gezien als een demonstratiemissie, waarbij het ruimtevaartuig en alle systemen die het bevat zich moesten bewijzen. Aan boord bevond zich dan ook een soort dummy die met behulp van allerlei sensoren meet wat astronauten tijdens de vlucht naar het ISS zouden ervaren.


Succes
De missie verliep geheel op rolletjes en werd met succes voltooid, met veel lachende gezichten tot gevolg. De Crew Dragon wist zich met gemak aan het ISS te koppelen, waardoor astronauten die zich in het ruimtestation ophielden een kijkje konden nemen in het ruimteschip en de meegebrachte voorraden konden toe-eigenen. Na vijf dagen bij het ISS te hebben vertoefd, reisde de Crew Dragon in slechts zes uur terug naar de aarde. Hier plonsde hij veilig en wel in de oceaan.

Filmpje
Om deze belangrijke mijlpaal voor de commerciële ruimtevaart niet te vergeten, heeft SpaceX nu een flitsend filmpje vrijgegeven. In het filmpje is in iets meer dan twee minuten de hele missie wederom te beleven:


Laatste demonstratievlucht
Na deze prachtige missie was SpaceX er nog niet. Want voordat de Crew Dragon daadwerkelijk van en naar het ISS mag pendelen om daar astronauten af te zetten en op te halen, moest eerst nog een vinkje worden gezet achter de laatste demonstratievlucht, waarbij de abort-systemen getest werden. Dit zogenoemde launch escape system is ontworpen voor het geval er tijdens de lancering en het opstijgen van het ruimtevaartuig iets misgaat, zodat astronauten toch heelhuids op aarde kunnen landen. En ook voor deze test slaagde de Crew Dragon met vlag en wimpel.

Astronauten
Het betekent dat SpaceX nu echt klaar is voor het grote werk: het vervoeren van astronauten naar het ISS. En waarschijnlijk zal dat niet lang meer duren, zo verklapt een foto van het ruimteschip op Twitter. “Crew Dragon in Florida voorafgaand aan zijn vlucht van en naar de ruimtestation,” twittert SpaceX.

Een spannende tweet, wat het betekent dat de Crew Dragon bijna weer mag! Maar dit keer zullen er zich – in plaats van een dummy – daadwerkelijk astronauten aan boord bevinden. De gelukkigen? NASA-astronauten Bob Behnken en Doug Hurley zullen de eersten zijn die mee mogen. Wanneer deze missie precies gaat plaatsvinden houdt SpaceX nog even geheim, al duidt alles erop dat dit op korte termijn zal plaatsvinden. En als ook deze missie goed verloopt, zal het ruimtevaartuig klaar zijn om routinematig en frequent met astronauten aan boord naar het ISS af te reizen.