Als ET bestaat en als hij een telescoop heeft die net zo goed is als die van ons, kan hij dan zien dat onze ster planeten heeft? Ja! Dat concluderen wetenschappers. Ze bouwden een computersimulatie en zien daarin wat ET eventueel zou zien: stofringen in ons zonnestelsel die wijzen op planeten. Stap even in de schoenen van ET en zie wat hij ziet!

Het idee voor dit onderzoek werd in 2008 geboren. Hubble had een jonge ster ontdekt die een stofring bij zich droeg. Die stofring bevond zich echter niet exact rondom de ster. Astronomen bestudeerden de situatie uitgebreid en ontdekten uiteindelijk in het midden van de stofkring een planeet.

Ook ons zonnestelsel heeft van die stofkringen. Die hebben we te danken aan Neptunus. Wanneer deze planeet door de stoffige Kuipergordel beweegt, veegt de blauwe bol stofdeeltjes weg, waardoor een soort gat in het stof ontstaat. “Ons zonnestelsel blijkt een groot oog van stof in zich te dragen dat ET kan zien, mits hij goede infrarode telescopen heeft,” vertelt onderzoeker Marc Kuchner.

“Wij bestuderen stofschijven al een tijdje nu. Mensen hebben naar ze gekeken en bedacht dat planeten de ringen verstoorden, dus we besloten naar ons zonnestelsel te kijken.” En de aanname blijkt te kloppen. Wetenschappers willen hun conclusies gebruiken om in andere stelsels op zoek te gaan naar planeten die zich nu nog verborgen houden. En daarmee stappen ze heel letterlijk in de schoenen van ET. Als het echt meezit en als ET echt bestaat, vinden we hem dankzij de stofschijven misschien zelfs eerder dan hij ons…

Uit de computersimulatie van Kuchner blijkt ook dat het stof in de Kuipergordel vroeger veel dichter op elkaar gepakt zat. De jonge Kuipergordel was heel anders: geen brede schijf, maar een dichte, heldere ring. Afbeelding: NASA/Goddard/Marc Kuchner and Christopher Stark