philae

Nog altijd weten we niet precies waar kometenlander Philae op 12 november terecht is gekomen, zo meldt ESA. De mogelijke landingsplaats is inmiddels teruggebracht naar een strook van 350 bij 30 meter.

In december meldden onderzoekers dat ze de landingsplaats van Philae grofweg in beeld hadden, dankzij nieuwe foto’s die de lander zelf maakte. ESA laat nu weten dat de zoektocht naar de lander ondanks dat hoopvolle nieuws nog in volle gang is. Wel is het gebied waarin naar de lander gezocht wordt, de laatste tijd aanzienlijk verkleind. Momenteel zoekt ESA de lander in een 350 bij 30 meter grote strook op de ‘kop’ (zie kader) van de komeet.

Badeendje
Komeet 67P/C-G lijkt een beetje op een badeendje. De komeet heeft een ‘kopje’, ‘hals’ en ‘romp’, zo weten we sinds enkele maanden. Hoe de komeet deze vorm verkregen heeft, is nog onduidelijk.

Vlekjes
“We zoeken naar drie vlekjes,” stelt onderzoeker Holger Sierks. Die zoektocht vindt overigens heel traditioneel plaats: door met het menselijk oog foto’s die Rosetta gemaakt heeft, af te speuren. “Het probleem is dat er op de kern van de komeet veel groepjes van drie vlekken te vinden zijn,” voegt Sierks toe. De komeet ligt bezaaid met keien, juist ook in het gebied waar de lander vermoedelijk is neergekomen.

Ietsje dichterbij
Later deze maand doet zich wellicht de ideale mogelijkheid voor om naar de lander op zoek te gaan. Rosetta zal de komeet dan tot een afstand van zo’n zes kilometer naderen. Hoewel de manoeuvre niet bedoeld is om Philae op te sporen, kunnen onderzoekers er wellicht toch handig gebruik van maken. “We kunnen de baan van Rosetta niet zodanig aanpassen dat deze over de voorspelde landingsplek van Philae vliegt en specifiek naar de lander op zoek gaat, maar we kunnen het ruimtevaartuig wel opdragen om foto’s van dat gebied te maken zodra het in de buurt komt en daar tijd voor is,” legt onderzoeker Matt Taylor uit.

Op de afbeelding
Op de afbeelding zie je hoe Philae hoogstwaarschijnlijk gepositioneerd is op het oppervlak van komeet 67P/C-G.

Blijven zoeken
De onderzoekers blijven weliswaar zoeken naar Philae, maar benadrukken tegelijkertijd dat het vinden van de lander geen halszaak is. “We hoeven de locatie van Philae niet te weten om deze straks weer aan het werk te zetten,” benadrukt onderzoeker Fred Jansen.

Philae landde op 12 november op komeet 67P/C-G. Helaas lukte het ESA niet om de lander op exact de juiste positie neer te zetten: Philae stuiterde in het rond en is daarbij waarschijnlijk in een klif belandt. In die klif is het vrij donker, waardoor de lander er niet in slaagde om voldoende zonne-energie op te wekken en zichzelf uit moest schakelen. De grote vraag is nu of Philae ooit nog wakker zal worden. ESA had gehoopt dat de lander zou landen op een plek waar deze 6,5 uur per dag (een dag duurt 12,4 uur op de komeet) zonne-energie kon opwekken. In werkelijkheid ontvangt de lander nu zo’n 1,3 uur zonlicht. En dat is te weinig om actief te zijn. Maar ESA heeft goede hoop dat de lander later – mogelijk eind maart – als de komeet dichter bij de zon in de buurt komt, toch in staat is om meer zonne-energie op te wekken. “We discussiëren nu al over welke instrumenten we dan gaan inzetten,” stelt onderzoeker Stephan Ulamec.