Wetenschappers hebben een hele zoete ontdekking gedaan in het gas rondom een jonge ster die lijkt op onze zon. Ze vonden in het gas suikermoleculen: één van de bouwstenen van leven. Het bewijst dat deze bouwblokken al voor de vorming van planeten aanwezig kunnen zijn.

De onderzoekers bestudeerden gas rondom de dubbelster IRAS 16293-2422. In het gas troffen ze een heel eenvoudige vorm van suiker aan: glycolaldehyde. Het is niet voor het eerst dat onderzoekers deze vorm van suiker in de interstellaire ruimte aantreffen. Het is wel voor het eerst dat ze de vorm van suiker zo dicht bij een jonge ster terugvinden.

ALMA
De vondst – gedaan met behulp van de Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) – is van groot belang. Deze wijst er namelijk op dat de bouwstenen van leven al aanwezig kunnen zijn op het moment dat planeten tot stand gaan komen. “Dit molecuul is één van de ingrediënten voor de vorming van RNA dat, net als het verwante DNA, één van de bouwstenen van het leven is.”

Suikermoleculen verzamelen zich in het gas rondom de jonge ster. Afbeelding: ALMA (ESO/NAOJ/NRAO) / L. Calçada (ESO) / NASA / JPL-Caltech / WISE Team.

Dichtbij
De moleculen werden relatief dicht bij de ster aangetroffen. De afstand tussen de moleculen en de ster is ongeveer net zo groot als de afstand tussen de zon en de planeet Uranus. “Wat zo opwindend is aan onze bevindingen, is dat de ALMA-waarnemingen laten zien dat de suikermoleculen naar één van de sterren in het stelsel toe vallen. De suikermoleculen bevinden zich niet alleen op de juiste plek om op een planeet terecht te komen, maar bewegen ook de goede kant op,” vertelt onderzoeker Cécile Favre.

Hoewel IRAS 16293-2422 al flink wat geheimen heeft prijsgegeven, blijven er nog genoeg vragen over. Zo zouden de onderzoekers graag te weten komen hoe complex de moleculen kunnen worden voordat ze door nieuwe planeten kunnen worden opgenomen. Als we dat weten, weten we ook meer over de wijze waarop leven op andere plekken kan ontstaan.