Nieuw onderzoek wijst erop dat mieren die gebrainwasht zijn door een schimmel op vaste tijden sterven.

De schimmel Ophiocordyceps kruipt in het brein van mieren en gaat hun bewegingen bepalen. Hierdoor lopen de mieren – die wel wat weg hebben van zombies – al slingerend over bladeren heen. De schimmel dwingt de mier na een wandeling om zich aan de onderkant van een blad op de voornaamste nerf vast te klemmen.

Sporen
De mier sterft daar en de schimmel kan vanaf die prachtige plaats verder groeien. Er groeit een stengel uit het kopje van de mier (zie de foto hierboven). Deze stengel zit dankzij de stevige greep van de dode mier goed vast aan het blad en de schimmel kan zijn sporen zo goed verspreiden en ervoor zorgen dat nog meer mieren gebrainwasht worden.

WIST U DAT…

…schimmels 48 miljoen jaar geleden al mieren brainwashten?

Vaste tijd
Nieuw onderzoek toont nu iets heel opvallends aan. De onderzoekers volgden zestien door de schimmel geïnfecteerde mieren. Ze ontdekten dat de mieren zich allemaal op een vast tijdstip aan het blad vastbeten en ook allemaal op een vast tijdstip het loodje legden. De mieren beten zich rond de middag vast en stierven bij zonsondergang.

Opmerkelijk
Onderzoeker David Hughes is onder de indruk. “Dat de zombie-mieren op dezelfde tijd bij hun graf aankomen is opmerkelijk. Het maakt dit indrukwekkende gebeuren nog complexer.”

Hughes denkt wel te kunnen verklaren waarom mieren pas rond de zonsondergang het loodje leggen. “Waarschijnlijk verzekert de schimmel zich er zo van dat hij nog een koude nacht voor de boeg heeft die hij kan gebruiken om letterlijk uit het hoofd van de mier te barsten en de groei van de stengel te starten.”

Op de foto hierboven is een dode mier te zien. De schimmel is al uit het kopje gegroeid. Foto: David Hughes.