Astronomen verwachten dat de zon binnen enkele honderden jaren in contact komt met een massieve, hete gaswolk. Deze gebeurtenis zal waarschijnlijk zorgen voor een kosmische variant van het broeikaseffect: temperaturen in het zonnestelsel stijgen. Astronauten moeten oppassen, want als de gebeurtenis voltrekt is er meer straling in het zonnestelsel.

De eerste tekenen dat er iets gaat gebeuren kwamen van de Voyager 1 en 2 ruimtesonde. Zij verlaten op dit moment het zonnestelsel en kijken naar de zonnewind, de stroom van geladen deeltjes die afkomstig is van de zon. De Voyagers merken dat de zonnewind afbuigt.

Onlangs ontdekten wetenschappers met NASA’s Interstellar Boundary Explorer (IBEX) ruimtesonde een lintvormige structuur aan de rand van het zonnestelsel. De lint bestaat uit elektrisch geladen deeltjes.

Eerst dachten wetenschappers dat de lint ontstaat door interactie tussen de zonnewind en deeltjes in het interstellaire medium, ook wel bekend als de lokale interstellaire wolk.

Een internationaal team van wetenschappers heeft een ander idee. De onderzoekers denken dat de lint wordt opgewekt door een botsing tussen de lokale interstellaire wolk en iets buiten de heliosfeer: een restant van een oude supernova.

Moeten we ons zorgen maken? Nee hoor. Het zonnestelsel ‘botst’ pas over enkele honderden jaren met de lint. Voor de aarde heeft de botsing weinig grote gevolgen, maar wel voor astronauten in de ruimte. Het is mogelijk dat ruimteprojecten gestaakt moeten worden. Aan de andere kant: misschien kunnen wetenschappers astronauten tegen die tijd beter beschermen tegen straling in de ruimte.