rif

De crème die jaarlijks vele mensenlevens redt, blijkt koraal de dood in te jagen. De boosdoener? Het stofje oxybenzone.

Al jarenlang worden we aangemoedigd ons goed in te smeren met zonnebrandcrème. We voorkomen zo dat we verbranden en verkleinen de kans op huidkanker. Maar terwijl de crème mensenlevens redt, doodt deze koraal. Tot die conclusie komen onderzoekers.

Bleker koraal
Koraal verbleekt wanneer het de algen die normaalgesproken in het koraal leven kwijtraken of afstoten. Met de algen verliest het koraal een belangrijke bron van voedsel.

Experimenten
Uit experimenten blijkt dat oxybenzone, een stofje in zonnebrandcrème, heel slecht nieuws is voor koraal. Wanneer koraallarven aan het stofje worden blootgesteld, vervormen ze zodanig dat ze niet in staat zijn om zich door de stroming mee te laten voeren en te verspreiden. Ook zorgen hoge concentraties oxybenzone in het water ervoor dat het DNA van koraallarven beschadigt. Bovendien zorgt het stofje ervoor dat koraal verbleekt: één van de belangrijkste oorzaken van koraalsterfte (zie kader).

Hawaii
Uit het onderzoek blijkt dat oxybenzone met name in hoge concentraties voorkomt in het water rondom koraalriffen nabij Hawaii en het Caribisch gebied. Deze riffen worden veelvuldig door toeristen bezocht.

De resultaten zijn extra verontrustend, omdat het koraal er op veel plaatsen niet zo best voorstaat. “We zijn reeds tachtig procent van de koraalriffen in het Caribisch gebied kwijtgeraakt,” stelt onderzoeker Craig Downs. “Koraalriffen zijn de meest productieve mariene ecosystemen en zijn belangrijk voor de commerciële en recreatieve visserij en het toerisme,” voegt onderzoeker John Fauth toe. “Daarnaast beschermen riffen kustlijnen tegen stormvloed. De waarde van koraalriffen is enorm en ze zijn in gevaar.” De onderzoekers pleiten ervoor om met name in gebieden waar koraal het moeilijk heeft goed na te denken over het gebruik van oxybenzone-bevattende producten. Zwemmers en duikers doen er wellicht beter aan om in de buurt van riffen bijvoorbeeld een wetsuit te dragen.