Een helderblauwe lucht en een zacht windje zorgden er gisteren voor dat het Solar Dynamics observatorium gelanceerd kon worden. Het zonneobservatorium werd om 16:23 uur Nederlandse tijd de ruimte in geblazen. Het 620 miljoen euro kostende project gaat meer details verzamelen over wat er op en onder het oppervlak van de zon gebeurt.

Wetenschappers hopen zo grote zonnevlammen nog beter te kunnen voorspellen. Grote zonnevlammen, waaronder de X-klasse zonnevlammen, kunnen miljarden tonnen materie ejaculeren. Een zonnevlam resulteert meestal in een vloedgolf van elektromagnetische deeltjes, die elektrische systemen op aarde kunnen storen. Gigantische zonnevlammen die gericht zijn naar de aarde kunnen zelfs het leven op onze planeet bedreigen.

“Het Solar Dynamics observatorium geeft ons een nieuwe set ogen, oren en magnetische sensoren om te zien hoe de veranderende zon ons high-tech bestaan kan bedreigen”, vertelt Madhulika Gahathukarta, hoofdwetenschapper van het Living With A Star-programma. “SDO zal de zon sneller, dieper en in meer detail observeren.”

Het observatorium gaat om de aarde draaien en stuurt dagelijks 1,5 terabyte aan data naar de aarde. De ruimtesonde maakt iedere seconde een foto van de zon met een zeer hoge resolutie. Dit gebeurt 24 uur per dag. SDO gaat voornamelijk op zoek naar schuivende magnetische velden. “U kunt het schuiven van magnetische velden zien als het schuiven van tektonische platen op aarde”, legt astronoom Alan Title van het SDO-project uit. “De magnetische velden van de zon kunnen veel energie loslaten.”

Zonnevlekken zijn onstabiele koele gebieden op de zon, waar de kans op een zonnevlam groot is. Wetenschappers zullen de komende jaren deze zonnevlekken goed in de gaten houden.