Het Solar Dynamics observatorium heeft bijzondere foto’s gemaakt van heliumregen op de zon. De ster gooit hete plasma in de ruimte, maar een deel van dit warme gas valt terug op het oppervlak. Wanneer het plasma op de zon valt, ontstaan er heldere vlekken.

De foto’s zijn door NASA achter elkaar gezet. Dit resulteert in het onderstaande filmpje, dat beelden toont over een periode van vier uur.

De beelden geven antwoord op een brandende vraag in de astronomie: waarom valt plasma zo langzaam op het oppervlak van de zon? De zwaartekracht van de zon is enorm, dus moet plasma sneller op het oppervlak vallen. “Dit komt omdat kussens van heet gas het plasma tegenhouden”, legt Karel Schrijver van het Solar & Astrophysics Lab uit. “Voorheen was dit niet op foto’s te zien.”

Afgelopen week publiceerden wetenschappers de eerste foto’s van het Solar Dynamics observatorium. De eerste beelden werden positief ontvangen door de pers en amateur-astronomen.

Het Solar Dynamics observatorium gaat meer details verzamelen over wat er op en onder het oppervlak van de zon gebeurt. Wetenschappers hopen zo grote zonnevlammen nog beter te kunnen voorspellen. Grote zonnevlammen, waaronder de X-klasse zonnevlammen, kunnen miljarden tonnen materie ejaculeren. Een zonnevlam resulteert meestal in een vloedgolf van elektromagnetische deeltjes, die elektrische systemen op aarde kunnen storen. Gigantische zonnevlammen die gericht zijn naar de aarde kunnen zelfs het leven op onze planeet bedreigen.

Het Solar Dynamics observatorium stuurt dagelijks net zoveel data als een half miljoen liedjes naar de aarde. Dat is ongeveer 150 miljoen bits per seconde, en dat dan 24 uur per dag en zeven dagen per week. Het observatorium verzamelt bijna vijftig keer zoveel wetenschappelijke data als andere missies in de historie van NASA.