zonnepanelen

Er is de afgelopen jaren enorm veel energie – voornamelijk afkomstig uit fossiele brandstoffen – in de snel groeiende zonne-energie-sector gestoken. Maar de vele geïnstalleerde zonnepanelen beginnen nu het punt te bereiken waarop ze meer schone(!) energie opwekken dan de productie van de zonnepanelen heeft gekost.

Dat stellen onderzoekers van de universiteit van Stanford. Ze verwachten dat de zonnecellen mogelijk tegen 2015, maar zeker tegen 2020 de energie die ze verbruikt hebben, helemaal hebben terugverdiend. Dat is te lezen in het blad Environmental Science & Technology.

Succes
Pas als de zonnepanelen de verbruikte energie helemaal hebben ‘terugverdiend’ mogen ze een succes worden genoemd, vinden de onderzoekers. Dat dat moment met rasse schreden nadert, heeft meerdere oorzaken. Zo is er tegenwoordig minder energie nodig om zonnepanelen te vervaardigen, gaan zonnepanelen langer mee en zetten ze zonlicht efficiënter om in elektriciteit. “Deze analyse laat zien dat de industrie vooruitgang boekt,” stelt onderzoeker Michael Dale.

Energieverbruik

Bij de productie van zonnepanelen wordt flink wat energie verbruikt. Dat begint al met het creëren van silicium: een belangrijk bestanddeel van veel zonnepanelen. Hiervoor moet silicium gesmolten worden. Daar zijn hoge temperaturen voor nodig: temperaturen die verkregen worden door kolen te verbranden.

Verbeteringen
De onderzoekers hopen het energieverbruik van de industrie die zonnepanelen vervaardigt de komende jaren terug te kunnen dringen. Hierdoor kan de industrie nog sneller groeien en leveren de zonnepanelen netto nog meer energie op. Ze benadrukken dat het belangrijk is dat onderzoekers blijven zoeken naar manieren om zonnepanelen nog duurzamer tot stand te laten komen. Ook is het belangrijk dat dit de prioriteit van de industrie wordt. Bedrijven die zonnepanelen produceren, willen het productieproces wel verbeteren, maar richten zich vooral op verbeteringen die leiden tot kostenverlagingen.

Naast een duurzamer productieproces is ook de locatie waar zonnepanelen worden geplaatst belangrijk als we de netto-opbrengst van zonnepanelen willen verhogen. De onderzoekers wijzen erop dat de meeste zonnepanelen tegenwoordig in Duitsland te vinden zijn. “Maar de zonneschijn in Duitsland is niet geweldig,” stelt Dale. “Dus het is wellicht beter om zonnepanelen te installeren op plekken met meer zonneschijn.”