Een primeur voor groene energie: voor het eerst is een vliegtuig erin geslaagd om enkel en alleen op zonne-energie de wereld rond te vliegen.

Afgelopen weekend steeg het zonnevliegtuig Solar Impulse op in Caïro. De eindbestemming? Abu Dhabi. Het was de laatste etappe in de reis om de wereld en direct ook de moeilijkste. Maar na een reis van 48 uur en 37 minuten wist piloot Bertrand Piccard het vliegtuig vannacht om iets over twee (Nederlandse tijd) heelhuids in Abu Dhabi neer te zetten.

Schone technologieën
Met de landing is een einde gekomen aan een reis om de wereld die in maart 2015 begon en eigenlijk al in augustus 2015 tot een einde had moeten komen. Technische problemen in juli 2015 hielden het vliegtuig echter langdurig aan de grond. Pas in april van dit jaar werd de reis om de wereld hervat. En nu – bijna een jaar later dan gepland – zit die reis om de wereld er dan echt op. “Het zonnevliegtuig heeft nu met succes de wereld rond gevlogen en bewezen dat schone technologieën echt het onmogelijke kunnen bereiken,” zo is op de blog van Solar Impulse te lezen.

Zonnecellen

Het zonnevliegtuig legde meer dan 40.000 kilometer af zonder een druppel brandstof te verbruiken. Het is allemaal mogelijk dankzij zo’n 17.000 zonnecellen die op de vleugels van het zeer lichte vliegtuig rusten. Dankzij accu’s die overtollige zonne-energie op kunnen slaan, is het zonnevliegtuig tevens in staat om ’s nachts te vliegen.

Records
Tijdens de reis om de wereld werd het zonnevliegtuig om beurten bestuurd door Bertrand Piccard en Andre Borschberg. Zij braken met het zonnevliegtuig het ene na het andere record. Zo vloog Borschberg in 2015 van Japan naar Hawaii: de langste vlucht (qua tijd en afstand) die ooit op zonne-energie werd afgelegd (7212 kilometer en 117 uur en 52 minuten). Ook werden er oceanen overgestoken en werd het uiterste van de piloten gevraagd in een zeer krappe, onverwarmde cockpit.

Emoties
Maar als we Piccard en Borschberg moeten geloven, was het allemaal meer dan de moeite waard. Zij begonnen zo’n dertien(!) jaar geleden aan dit avontuur met de ontwikkeling van het eerste zonnevliegtuig: Solar Impulse 1. Het leidde tot de ontwikkeling van Solar Impulse 2 en een reis om de wereld op zonne-energie. De ontlading was afgelopen nacht dan ook groot toen Solar Impulse 2 in Abu Dhabi neerstreek. “Emoties, tranen, opluchting, opwinding is wat we allemaal nu ervaren nadat de eerste vlucht op zonne-energie om de wereld voltooid is.”

Piccard maakt een selfie tijdens de laatste etappe in de reis om de wereld. Afbeelding: Solar Impulse.

Piccard maakt een selfie tijdens de laatste etappe in de reis om de wereld. Afbeelding: Solar Impulse.

Inspiratie
Met de reis om de wereld hadden de initiatiefnemers altijd een duidelijk doel voor ogen. Mensen inspireren en laten zien waartoe schone technologieën in staat zijn als we met z’n allen de schouders eronder zetten. Wie op basis van deze recordbrekende vlucht al droomt over passagiersvliegtuigen op zonne-energie komt (voorlopig) bedrogen uit. Er is nog een lange weg te gaan van dit ranke zonnevliegtuigje met aan boord plek voor 1 persoon naar vliegtuigen die tientallen of zelfs honderden mensen kunnen herbergen.

Vervanger van satellieten
En toch zal Solar Impulse ongetwijfeld een bijdrage leveren aan een toekomst waarin schonere vliegmachines het luchtruim kiezen. Aan wat voor vliegmachines moeten we dan denken? Nou, misschien wel onbemande drones die satellieten overbodig gaan maken. “Deze onbemande vliegtuigen zullen in staat zijn om veel hoger te vliegen dan ze vandaag de dag kunnen en dus kunnen ze luchtverkeer en slecht weer vermijden. Ze zullen in staat zijn om te vliegen in een extreem kleine luchtdichtheid en kunnen dag en nacht in de lucht vliegen. Ze zijn een goedkoper en duurzamer alternatief voor satellieten.”

Het zonnevliegtuig in volle glorie. Het vliegtuig weegt minder dan 2300 kilo en de vleugels zijn langer dan die van een Boeing 747. Afbeelding: Solar Impulse.

Het zonnevliegtuig in volle glorie. Het vliegtuig weegt minder dan 2300 kilo en de vleugels zijn langer dan die van een Boeing 747. Afbeelding: Solar Impulse.

En Solar Impulse 2? Wat gaat er met het zonnevliegtuig gebeuren? Nou, het gaat zeker nog niet met pensioen. Het vliegtuig is gemaakt om zo’n 2000 vlieguren te maken en heeft er slechts 700 achter de rug. Daarom wordt momenteel gekeken of er nog meer vluchten met Solar Impulse 2 kunnen volgen. Die vluchten zouden onder meer moeten leiden tot de ontwikkeling van de technologie die nodig is voor een volledig autonoom vliegend zonnevliegtuig. “Een vliegtuig van deze omvang en met dit gewicht vliegt anders dan andere vliegtuigen. Een manier vinden om het volledig autonoom te laten vliegen zal een uitdaging zijn, zeker tijdens turbulentie.”